Los despidos tecnológicos ponen el reloj en marcha para los trabajadores extranjeros

norteeha había estado trabajando en una empresa nueva en Seattle durante siete meses cuando descubrió que iban a despedir a todo su equipo. Ella ha estado viviendo en los Estados Unidos por más de una década y ha echado raíces. Estudió, compró una casa y finalmente formó una familia, dando a luz a un hijo en el país que se ha convertido en su hogar. Ahora tiene menos de 60 días para encontrar un nuevo trabajo o perder su visa de residencia en los EE. UU., al igual que su esposo.

Neha, a quien TIME se refiere con un seudónimo porque su acuerdo de separación le prohíbe hablar en público, es una de los cientos de trabajadores extranjeros que perdieron sus trabajos mientras tenían visas de trabajo H-1B a corto plazo. En un golpe para la industria tecnológica que alguna vez estuvo en auge, las empresas han estado eliminando a miles de trabajadores, y muchos empleadores citan factores como la rápida expansión durante la pandemia, el aumento de las tasas de interés y la alta inflación. Solo en noviembre, Doordash, Lyft, Meta y Amazon despidieron en conjunto a más de 20 000 empleados. Más de 150.000 trabajadores tecnológicos han sido despedidos en 2022, según el sitio web Layoffs.fyi.

“El hecho de que mantener a mi hijo en el país en el que nació dependa de mi trabajo es ridículo”, dice Neha, quien ha estado en el proceso de solicitar una tarjeta verde durante algunos años.

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Las empresas de tecnología, en particular, dependen en gran medida de los trabajadores extranjeros, principalmente de India y China, para desempeñar funciones especializadas en campos como la ingeniería, la biotecnología y la informática, y requieren visas de trabajo para contratarlos. En 2022, Amazonas recibió aprobación para más de 2,500 visas H-1B, y Meta casi 1.300. Un portavoz de Amazon le dijo a TIME que la compañía tenía “canales y recursos de soporte dedicados para cualquier empleado que esté trabajando con una visa y pueda verse afectado por la eliminación de funciones”.

Estas empresas no han publicado cifras sobre la cantidad de trabajadores con visas H-1B que se vieron afectados por los despidos, pero Bloomberg informó que solo los últimos despidos en Meta y Twitter afectaron a alrededor de 350 titulares de visas H-1B. Algunas empresas han prometido apoyar a los trabajadores afectados con visas. Mark Zuckerberg, CEO de Meta Ofrecido “especialistas en inmigración dedicados” para ayudar a los empleados con las visas. Un portavoz de Meta dijo que la compañía ofreció a los despedidos un paquete de información con consideraciones de inmigración y proporcionó una dirección de correo electrónico designada para recibir apoyo individualizado del equipo de Personas de la compañía. Doordash fijó la fecha de terminación de su personal extranjero despedido en marzo de 2023 para dar a los trabajadores con visas de trabajo más tiempo para encontrar nuevos trabajos. Twitter no respondió a una solicitud de comentarios para esta historia.

Las redes informales se han incrementado para ayudar a conectar a los despedidos con empresas que aún están contratando. ir zeno, un sitio web que tiene como objetivo brindar apoyo durante el proceso de inmigración, ha creado una base de datos de personas que buscan urgentemente nuevos trabajos. Más del 90% de las más de 200 personas en la lista tienen visas H-1B.

Vidhi Agrawal, que trabaja en la empresa de software Databricks con una visa H-1B, creó un Formulario de Google junto con su amiga Shruti Anand, para conectar a los titulares de visas H-1B despedidos con gerentes de contratación que estaba viendo publicando en LinkedIn. El proyecto comenzó como una forma de ayudar a unos 50 amigos y colegas, pero su alcance ha crecido a medida que las empresas tecnológicas han hecho los recortes más profundos desde el comienzo de la pandemia. “Explotó”, dice Agrawal. La lista ahora tiene alrededor de 600 personas con visas H-1B y F-1, una visa de estudiante emitida para estudiantes internacionales que les permite trabajar en los EE. UU. por hasta 12 meses, en busca de nuevas oportunidades de empleo antes de que se agoten sus visas. Aunque muchas empresas todavía están contratando, no hay suficientes puestos de trabajo para satisfacer la demanda que está viendo.

“Podemos conectar a cien gerentes de contratación, pero no es suficiente”, dice Agrawal. “Dado el entorno macro y la temporada navideña, a la gente le resulta difícil”.

“Cuando nos registramos para la visa H-1B, conocemos las reglas”, dice Agrawal, quien agrega que conocer estos parámetros no facilita el proceso de encontrar un nuevo trabajo, o abandonar rápidamente el país. “¿Qué pasa si tienes niños en la escuela? ¿Qué pasa si estás enfermo y estás en tratamiento?”. dice Agrawal. “Hay tantas cosas que suceden en la vida de una persona, y es tan repentino”.

Un sistema de visas con fecha

Las dificultades que enfrentan los titulares de visas despedidos solo representan una cara del problema, dice Todd Schulte, presidente de FWD.us, un grupo bipartidista de defensa de la inmigración fundado por líderes empresariales y tecnológicos. “Las fallas aparecen en estos momentos de profunda tensión”, dice Schulte, “pero esto es aguas abajo de un sistema realmente fallido y roto”.

Más allá del período de gracia de 60 días, el programa de visas H-1B ha sido criticado por economistas por su proceso de asignación ineficiente, resultado de un sistema prácticamente sin cambios desde que se creó el programa en 1990 para cubrir la escasez de mano de obra en campos especializados florecientes.

“La última actualización importante fue en 1990”. dice Schulte, “La economía global era radicalmente diferente”.

A lo largo de los años, la demanda de visas H-1B ha comenzado a superar con creces el límite anual, que actualmente es de 85 000 para el año fiscal 2023. El límite total se ha ampliado y reducido a lo largo de los años. Después de recibir una oferta de trabajo, los solicitantes se eligen a través de una lotería aleatoria. Para el año fiscal 2023, el 74% de los solicitantes de visa han sido rechazados. Como resultado, las empresas a menudo ofrecen ofertas a más candidatos de los que pueden contratar.

“Las empresas no pueden elegir cuál de esos trabajadores gana la lotería. Terminan con cualquiera que sea la suerte del sorteo”. dice Chad Sparber, profesor de economía internacional en la Universidad de Colgate. “Las empresas tienen que buscar y dar ofertas de trabajo a tres veces más candidatos de los que realmente pueden contratar. Esos costos de búsqueda son simplemente un desperdicio”.

Durante el fin de semana, trabajadores tecnológicos salieron a las calles de San José, California, para protesta después de que un proyecto de ley bipartidista que proponía eliminar los límites por país en las visas de inmigración basadas en el empleo fuera retirado de la consideración de los líderes demócratas de la Cámara de Representantes de EE. UU. antes de que se pudiera llevar a cabo una votación. Estos cambios habrían beneficiado particularmente a los trabajadores indios y chinos en los EE. UU. La Ley EAGLE también propuso otros descuidos del proceso H-1B.

La H-1B está destinada a ser una visa temporal, válida por hasta tres años con una opción de renovación.

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Esta dependencia de un empleador desalienta a los trabajadores a llevar sus talentos a otra parte. “Si un empleador está patrocinando la tarjeta verde de esa persona, es posible que nunca quiera cambiar las cosas y buscar un trabajo diferente o mudarse a un empleador diferente”, dice Sparber. “Es una receta para la explotación”. Estados Unidos limita la cantidad de Green Cards emitidas por país. Un 2020 Informe del Congreso descubrió que, si bien la mayoría de los solicitantes pueden esperar recibir su Tarjeta Verde en menos de un año, las solicitudes para trabajadores indios podrían demorar hasta 195 años en procesarse porque la cantidad de solicitantes supera con creces el límite del país.

Sparber dice que reformas más grandes, como la asignación de visas en función de la cantidad que una empresa está dispuesta a pagar, podría aumentar la eficiencia en el proceso de contratación y abordar las preocupaciones sobre la asignación de visas a empresas de subcontratación que pagan menos a los trabajadores.

“Si es una empresa de tecnología familiar y necesita una habilidad muy especializada, puede intentar contratar a un trabajador H-1B directamente, pero existe una baja probabilidad de que se le permita contratarlo legalmente”, dice Sparber. “Si, en cambio, vas a una de estas empresas de subcontratación, van a tener una plantilla de trabajadores que pueden satisfacer tus necesidades. Son como agencias temporales de alta tecnología”.

Aunque la visa H-1B en sí es válida por 60 días después de que finaliza el empleo de una persona, muchos trabajadores señalan que, en realidad, los trabajadores solo tienen de tres a cuatro semanas para asegurar otra oferta de trabajo a fin de que se procese la documentación antes de que expire su visa.

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“Muchas empresas no quieren patrocinar o transferir una visa H-1B, por lo que automáticamente queda eliminado de los procesos de contratación”, dice Neha.

Neha planea seguir buscando trabajo, esperando que se procese su solicitud de tarjeta verde. Ella tiene residencia canadiense a través de su esposo, por lo que si bien no podrá regresar a los EE. UU., donde ha construido una vida, una vez que expire su visa, no tendrá que regresar a la India, la única opción para muchos H-1B. titulares de visas. Ella dice que el mercado laboral actual hace que sea difícil mantenerse optimista. “En la situación actual, encontrar trabajo en 60 días es casi imposible”, dice. “El mundo se acaba”.

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