Jose Mari Chan es Filipinas’ ‘Mr. Navidad’

mil mismo 1 de septiembre, Internet en Filipinas comienza a rebosar de memes de un hombre septuagenario, de etnia china. Publicaciones típicamente rasgo variaciones de él asomándose al marco. Su aparición marca extraoficialmente el comienzo de la larga temporada de vacaciones del país, conocida coloquialmente como la “ber meses.”

El rostro que se asoma es el de Jose Mari Chan, propietario de un negocio azucarero filipino cuyo estatus de icono le ha valido el apodo local “Sr. navidad.” Mientras que La voz de Mariah Carey puede sonar en el espíritu invernal en Estados Unidos, son los villancicos de Chan los que, en las últimas décadas, se han vuelto omnipresentes durante los últimos cuatro meses de cada año en centros comerciales, restaurantes, bares de karaoke y transmisiones de radio en toda la nación archipelágica del sudeste asiático de 110 un millón de personas.

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Chan, quien se considera a sí mismo “primero un hombre de negocios y segundo un cantautor”, ha tenido un amor por la música de por vida. Aunque tuvo que priorizar el negocio del azúcar que heredó, simultáneamente siguió una carrera como artista y lanzó su primer álbum en 1969 cuando tenía poco más de veinte años. A lo largo de los años 70, Chan, quien es reconocible por su cálido tenor, se convirtió en uno de los baladistas y compositores más renombrados del país, produciendo más álbumes, muchas bandas sonoras de TV y películas, y varios jingles comerciales populares.

En 1975, después de que el líder autoritario notoriamente corrupto de Filipinas, Ferdinand Marcos Sr., “nacionalizara la industria azucarera en todo menos en el nombre”, según el New York Timescuales desencadenó una crisis de azúcar en el campo, Chan y su familia se mudaron a Nueva York para dedicarse al negocio familiar en Estados Unidos. Cuándo La dictadura de Marcos Sr. cayó en 1986, ellos devuelto— y Chan, con nueva música, hizo una reaparición en las ondas de radio.

Pero no fue hasta 1990 que Chan grabaría la canción por la que finalmente se hizo más famoso. Lo escribió a dúo y, en un principio, dice, quería Lea Salonga—quien en las primeras etapas de su ilustre carrera ya era una galardonada actriz y cantante filipina— para interpretarlo con él. Sin embargo, cuando los contratos de las discográficas les impidieron trabajar juntos, se alineó a otro cantante. Pero luego ese reemplazo desarrolló una voz ronca antes de llegar al estudio. En un apuro, su hija Liza intervino. “Navidad en Nuestros Corazones” se convirtió en una sensación: el dúo de padre e hija la ha presentado desde entonces en todo el mundo, y el álbum en el que apareció (con el mismo nombre que el sencillo) se encuentra entre los más vendidos de todos los tiempos del país. Solo este año, el grupo estadounidense de pop a capella ganador de un Grammy Pentatonix cubrió la cancióncon Salonga, en su último álbum navideño, una colaboración que, según Chan, trae el hit “círculo completo” a su historia de origen.


Cortesía José Mari Chan/Jojo Guingona

Hoy, Chan, ahora de 77 años, se toma con calma su enorme popularidad estacional. Está al tanto de los memes, y cuando personas de todas las edades le piden selfies en la calle, está feliz de hacerlo. “No tengo el corazón para decir que no”, le dice a TIME. “No quiero parecer arrogante”.

Una cosa con la que Chan no se siente tan cómodo es el apodo que le han dado: “Sr. Navidad.” Como católico devoto, lo que no es inusual en Filipinas, donde más del 80% de la población comparte la misma fe; él dice que preferiría que el centro de atención de las fiestas permaneciera enfocado en Dios. “Esta temporada que nunca olvidemos el amor que tenemos por Jesús” es incluso un estribillo de su canción más popular. Si es necesario, insiste Chan, puedes referirte a él como el “pequeño tamborilero”. (Sus amigos simplemente lo llaman Joe Mari).

Chan le da crédito a la intervención divina por su éxito musical—ha recibido múltiples premios de la industria por su trayectoria—particularmente cuando se trata de “Christmas in Our Hearts”. Recuerda a un productor que se lamentó en el momento de la grabación de que “sonaba demasiado como una canción cristiana” para convertirse en una de las principales de las listas de éxitos. Pero eso no le preocupaba a Chan; él le dice a TIME que siempre ha creído que “la mano del Espíritu Santo estuvo en la canción desde el principio”. De hecho, no fue coincidencia, sugiere, que el arreglista, Homer Flores, tenga las mismas iniciales que representan a la Sagrada Familia (Jesús, María y José).

Aún así, tan religioso como es, Chan no es ajeno a la creciente comercialización de la navidadque ha estado ocurriendo En Filipinas como en cualquier otro lugar del mundo. Chan es embajador de marca de comprarel gigante regional del retail online, así como para IKEA, entre otras empresas. Después de todo, primero sigue siendo un hombre de negocios, recuerda. Y no le importa alentar el gasto de los consumidores “si ayuda a traer el espíritu navideño”.

Pero a diferencia de su trabajo publicitario, su negocio de azúcar o sus inversiones en bienes raíces, Chan afirma que no está interesado principalmente en las ganancias de sus canciones navideñas. Le encantaría que sus letras se difundieran por todas partes, incluso si, sugiere, en muchos años, la gente finalmente olvida al hombre que las escribió. “Con mis canciones navideñas”, dice, “estoy en esto por la buena voluntad y por la alegría que la gente tiene en sus corazones cuando cantan”.

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