Para EE. UU. e Irán en la Copa del Mundo, el choque de 1998 ofrece lecciones clave

WSiempre que Estados Unidos e Irán, dos rivales geopolíticos que rompieron los lazos diplomáticos formales en abril de 1980, se enfrenten en cualquier tipo de competencia deportiva internacional, es más que un juego. El partido de la Copa Mundial del Grupo B que tendrá lugar entre las dos naciones en Doha el 29 de noviembre está lejos de ser una excepción.

Las protestas masivas han estalló en todo Irán desde los 22 años mahsa amini murió el 16 de septiembre mientras estaba bajo custodia policial después de que supuestamente violó las leyes obligatorias del hijab del país. Al menos 445 manifestantes han sido asesinados desde que comenzaron las protestas, incluidos 63 niños, de acuerdo a la Agencia de Noticias de Activistas de Derechos Humanos con sede en Teherán. Mientras tanto, los futbolistas de la Copa Mundial de Irán se negó a cantar el himno nacionalen solidaridad con los manifestantes, antes del partido inaugural del equipo contra Inglaterra el 21 de noviembre. (Irán perdió ese partido, 6-2. Los jugadores entonaron el himno antes del la dramática victoria del equipo por 2-0 sobre Gales el 25 de noviembre, días después de que el exjugador nacional Voria Ghafouri fuera detenido por “difundir propaganda”; Ghafouri es un crítico del régimen desde hace mucho tiempo).

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En resumen, lo que está en juego no podría ser más alto. Y ni siquiera hemos mencionado la parte del fútbol. Después de la victoria de Irán sobre Gales y el empate 0-0 de Estados Unidos contra Inglaterra el Viernes Negro, Estados Unidos debe vencer a Irán para avanzar a la fase eliminatoria. Con una victoria de Irán; Irán avanza. Un empate pondría a Irán en los octavos de final, si Inglaterra vence o empata con Gales. Para EE. UU., no llegar a los octavos de final sería otra gran decepción en la Copa del Mundo, un revés que podría sofocar el impulso del equipo de cara al torneo de 2026, que será sede junto con México y Canadá.

Es simplemente ganar o irse a casa.

Irán está buscando una repetición

Esto marca el segundo encuentro de la Copa del Mundo entre Estados Unidos e Irán. El primero, allá por 1998 en Francia, se desarrolló en circunstancias muy distintas. La crisis de los rehenes de 1979-1980, en la que los estudiantes iraníes retuvieron como rehenes a más de 50 diplomáticos y ciudadanos estadounidenses durante más de un año, era un recuerdo menos lejano. Eso siguió a la revolución de 1979 que obligó al antiguo aliado y autócrata de EE. UU. Mohammad Reza Shah, el último Shah de Irán, a exiliarse: Ayatolá Jomeini llegó al poder declarando a Irán una “República Islámica”. La intensa oposición a los EE. UU. fue un principio central y popular de la teocracia de Khomeini debido a agravios históricos. Eso incluye el 1953 Golpe respaldado por la CIA del último líder democrático de Irán, el apoyo al impopular Shah en los años siguientes y el respaldo a la invasión de Irán por parte de Saddam Hussein en 1980, una guerra que duró ocho años y dejó al menos 500.000 muertos.

Aún así, hay algunas lecciones de esa primera reunión que son útiles para hoy, especialmente para los estadounidenses. Más concretamente: tratar de aprovechar la rivalidad geopolítica de larga data en juego. (Esas tensiones continúan altísimas: el miércoles, Washington recaudado sanciones económicas a tres funcionarios de seguridad iraníes debido a la represión del régimen contra las protestas).

En 1998, el equipo de EE. UU. hizo todo lo posible para minimizar la rivalidad política con Irán y adoptó la estrategia de concentrarse únicamente en el juego. Irán luego venció a Estados Unidos 2-1 en Lyon, eliminándolo del torneo. La derrota fue un punto bajo para el fútbol estadounidense, que parecía estar en alza después de que EE. UU. organizara una exitosa Copa del Mundo de 1994.

Hamid Estili de Irán en acción durante el partido de la primera ronda de la Copa Mundial contra Estados Unidos en el Stade Gerland en Lyon, Francia en 1998. Irán ganó el partido 2-1.  (Ben Radford/Allsport—imágenes falsas)

Hamid Estili de Irán en acción durante el partido de la primera ronda de la Copa Mundial contra Estados Unidos en el Stade Gerland en Lyon, Francia en 1998. Irán ganó el partido 2-1.

Ben Radford/Allsport—Imágenes falsas

Todo sobre política

Haciendo zoom desde Qatar unas horas antes de analizar el partido de la fase de grupos Francia-Australia para un locutor en español, Steve Sampson, el entrenador de EE. UU. en 1998, dice que ha pasado mucho tiempo en los últimos 24 años pensando en lo que haría lo han hecho de manera diferente al entrar en ese juego de Irán. “La FIFA, US Soccer y el comité organizador de Francia nos pidieron que hiciéramos un tema de fútbol y no de política. Y acepté eso”, dice Sampson. “En retrospectiva, lo habría hecho sobre política. El trabajo de un entrenador es usar todas y cada una de las herramientas disponibles para preparar a su equipo”.

Sampson señala que era un entrenador joven, de 41 años entonces, que se inclinaba a alinearse con los deseos institucionales en lugar de volverse rebelde. Renunció después de la Copa del Mundo, luego de una actuación de 0-3 en la que EE. UU. terminó último entre 32 equipos. Si Sampson pudiera hacerlo de nuevo, dice, se habría apoyado en la rivalidad geopolítica, tal como lo hicieron los iraníes. “Tantos estadounidenses han sido lastimados tan dramáticamente por el régimen iraní”, dice Sampson. “Podríamos haber jugado para ellos”.

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Dejando a un lado las diferencias estratégicas, las tensiones eran altas en los días previos al juego. Una semana antes del inicio del 21 de junio de 1998, la televisión francesa transmitió una película estadounidense, no sin mi hija, que describía las duras condiciones de vida en Irán. La embajada iraní anunció que “Irán está considerando sacar a su equipo nacional de la Copa del Mundo en protesta por la transmisión de la película anti-iraní”. El líder supremo de Irán, el ayatolá Ali Khamenei, también amenazó con sacar a los jugadores iraníes porque no quería que le dieran la mano a los estadounidenses, como dictaba el procedimiento de la FIFA. Pero el árbitro, Urs Meier de Suiza, propuso una solución sensata. En cambio, los jugadores posaron para una foto grupal en el jardín central. Los iraníes entregaron a los atletas estadounidenses rosas blancas, símbolo de paz, y ambos equipos intercambiaron pancartas.

Sin embargo, en el momento del inicio, la seguridad se multiplicó por diez, según Sampson. Un funcionario de la FIFA dijo que había 150 policías armados, “sin precedentes para un partido de la Copa Mundial”, en servicio. (La presencia mejorada estaba allí, en parte, debido a los temores de que los miembros del grupo de oposición política iraní, Mojahedin Khalq, interrumpieran el partido).

Irán adoptó un enfoque más agresivo para el enfrentamiento. De acuerdo a un artículo de noviembre en el diario Estudios del Medio Orienteel defensor iraní Mohammad Khakpour dijo que muchas familias de víctimas de guerra del conflicto Irán-Irak de 1980-1988 se acercaron a los atletas, detallando cuán importante fue el partido para ellos y rogándoles que derrotaran a los EE. UU. “Muchas familias de mártires esperan que ganemos”, dijo el delantero Khodadad Azizi antes del partido.

Mientras tanto, los medios iraníes criticaron a los EE. UU. en la cobertura previa al juego. Un editorial de dos partes, por ejemplo, en el periódico de línea dura Jomhuri-ye Eslamidespertó el fervor nacional. El artículo se titulaba “Estados Unidos sigue siendo el enemigo número uno de la nación iraní”.

Durante el partido en sí, algunos tiros tempranos de EE.UU. dieron en el poste. En el minuto 40, un hermoso cabezazo de Hamid Estili le dio a Irán una ventaja de 1-0. “Quedó muy, muy claro que para Irán, eso era mucho más que un partido de fútbol”, dice el comentarista de Fox Sports Alexi Lalas, defensor del equipo estadounidense de 1998. “Aprovecharon eso de una manera que nosotros no”.

Sampson dice que su entrenador de Irán en la Copa del Mundo de 1998, Jalal Talebi, luego compartió con él que en el medio tiempo, los funcionarios del gobierno iraní entraron al vestuario y recogieron los pasaportes de los jugadores. Según Sampson, Talebi dijo que los funcionarios les dijeron a los jugadores que “si no vencían a Estados Unidos, no serían bienvenidos de regreso a Irán, ni sus familias serían bienvenidas a salir de Irán”. (No se pudo contactar a Talebi para hacer comentarios; un funcionario de fútbol iraní en Qatar no respondió a la solicitud de comentarios de TIME).

Irán esencialmente puso el juego fuera con un gol en el minuto 84. Un gol de Brian McBride en el minuto 87 le dio a EE. UU. una última esperanza, pero ya era demasiado tarde.

Tras el pitido final, la selección estadounidense no pudo ocultar su devastación. Sampson y algunos jugadores lloraron. “Fue un completo fiasco, un fracaso y una vergüenza”, dice Lalas, quien no jugó todo el torneo.

los New York Times reportado después de la victoria de Irán que “en Teherán, miles de fanáticos salieron a las calles, algunas mujeres sin sus bufandas”. El líder supremo, el ayatolá Ali Khamenei, estaba exultante. “Esta lucha única es lo que le ha dado la victoria y la gloria a nuestra nación en el curso de la revolución, a lo largo de los años de santa defensa y en todos los conflictos de la nación iraní con el Gran Satán”, dijo después del juego.

En la línea

De cara a este último partido de la fase de grupos contra Irán el martes, sería difícil para los jugadores estadounidenses ver a sus homólogos iraníes como enemigos políticos. Después de todo, han señalado su oposición al régimen represivo de Irán. Yehuda Blanga, profesor de la Universidad Bar-llan de Israel, coautor del Estudios del Medio Oriente artículo, dice que si bien la mayoría de los jugadores iraníes apoyaron a su gobierno en 1998, ese no es el caso esta vez.

Sampson aconseja a su contraparte como entrenador todos estos años después, Gregg Berhalter, que reconozca tanto esta rivalidad histórica como el movimiento de protesta que se está produciendo en Irán. Pero al mismo tiempo, dice que Berhalter no puede mostrar demasiada deferencia hacia la oposición. “No crea en la pieza de simpatía”, dice Sampson. “Es real, y lo apreciamos. Solo concéntrese en venir completamente preparado para hacer negocios en el campo”.

En otras palabras, EE. UU. puede seguir el ejemplo de Inglaterra, un equipo que ha puesto los valores progresistas al frente y al centro, pero dominó a Irán en el campo. Si el pasado sirve de guía, la diplomacia del fútbol solo puede terminar en lágrimas en un vestuario de la Copa del Mundo perdedor, preguntándose qué podría haber sido.

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