Lecciones de medio siglo de reportajes sobre la raza en Estados Unidos

Charlayne Hunter-Gault, de 80 años, ha hecho y narrado la historia en tiempo real. Después de convertirse en la primera mujer negra en inscribirse en la Universidad de Georgia en 1961, en la década de 1970 fue una de las primeras mujeres negras en escribir para el New York Veces—estableciendo la oficina del periódico en Harlem—antes de convertirse en el principal corresponsal en África de NPR. Entre sus muchos otros logros, también fue la primera redactora afroamericana en los Neoyorquino, y sus esfuerzos por capturar la historia estadounidense le han valido premios que incluyen un par de premios Emmy y un Peabody.

Y la historia, me dice mientras habla de su nuevo libro, Mi gente: cinco décadas de escribir sobre vidas negras, tiende a repetirse. Eso, dice, es algo que aprendió de una de sus primeras clases de periodismo en la Universidad de Georgia, donde un profesor agregó que aprendemos de la historia precisamente porque a menudo fallamos en hacerlo. La historia debe ser una guía más allá de las calamidades sociales y políticas evitables, dice, y debe ofrecer esperanza frente a los eventos actuales profundamente angustiosos, recordatorios de que, incluso en nuestras horas más oscuras, siempre ha habido “héroes y huevas”. como dice Hunter-Gault, quien nos empujó al resto hacia algo mejor. Aun así, con demasiada frecuencia experimentamos el presente como desconectado del pasado. Mi gente contrarresta ese instinto con ideas esenciales obtenidas de la observación de un mundo desordenado.

Hunter-Gault habló con TIME por teléfono desde su casa en Martha’s Vineyard. La siguiente transcripción de nuestra conversación ha sido editada para mayor claridad y extensión.

TIME: ¿Qué te hizo querer armar una colección de tu trabajo reportado en este momento particular?

HUNTER-GAULT: Si bien este es un momento muy desafiante, tenemos historias en nuestra historia que deberían ser útiles para las personas que se están desanimando por dónde estamos ahora. Hemos tenido desafíos en el pasado, desde la primera vez que las personas de color llegaron a este país y, sin embargo, miren dónde estamos. Creo que este es un momento importante para compartir algo de esa historia, no solo para nuestra gente, es decir, la gente de color, sino para todas las personas. Si bien mi libro se centra principalmente en las mujeres negras, hubo mujeres y hombres blancos que murieron por nosotros. Y entonces, espero que mirando nuestra historia, podamos ver a los héroes y las huevas, muchos de los cuales son personas comunes que probablemente rechazarían ser llamados héroes y, sin embargo, lo fueron.

El libro incluye una historia sobre un centro comunitario de disputas en Harlem, una sobre padres que buscan una manera de enseñar a sus hijos una versión más precisa de la historia, una sobre el difunto congresista John Lewis cuando era un joven activista por los derechos electorales, otra sobre el mantenimiento del orden durante los períodos de mayor delincuencia: ¿cree que esas historias incluyen temas sobre los problemas del momento que requieren más reflexión?

Bueno, ¿por qué no te citas a ti mismo en eso? Sí.

¡Decir ah! Probablemente no debería haber formulado mi pregunta de esa manera.

Una vez más, estoy tratando de poner nuestra historia en contexto. Tengo una perspectiva que se basa en mi propia historia, que [involved] un poco de desafío, pero también estaba lleno de determinación. Entonces, miro esa historia y digo cuán importante es, para esta generación más joven en particular, pero también para algunos de los mayores, que se sienten un poco frustrados con el lugar en el que estamos en el país, para que ellos conocer la historia, [to] saber en qué hombros se paran.

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Otra cosa que se destacó mientras leía las historias del libro es que hay bastantes perfiles de personas que, en el momento en que escribió sobre ellos, aún no tenían una gran estatura nacional. Uno de ellos era sobre el futuro congresista John Lewis, el impacto de la Ley de derechos electorales de 1964 y lo que esperaba obtener de su trabajo de registro de votantes negros en Georgia. ¿Hay algo que vea como un elemento consistente entre aquellos que finalmente dan forma a la vida estadounidense?

Recuerda lo que dijo barack obamacuando fue a Selma, [Ala.]. Él dijo, estamos parados sobre los hombros de gigantes. Sí. La gente no siempre se da cuenta de que estos gigantes eran niños pequeños, como lo era John Lewis cuando solía ir a predicar a los cerdos en el patio trasero.

Recuerdo lo que estaba en el fondo de mi mente [in 1961] cuando estaba en la UGA y John [Lewis]y un grupo de negros y blancos, jóvenes, abordaron un autobús en Washington para venir al Sur y desafiar las reglas de segregación interestatal. Y esto es lo que me atrapó. No solo estaban llegando a lo que claramente iba a ser una situación peligrosa, o potencialmente peligrosa, sino que lo iban a hacer de todos modos. Estaban tan decididos que firmaron sus testamentos antes de salir de Washington, en caso de que hubiera algún problema. Y por supuesto, eso, de nuevo, llevó a la persona que recibió los primeros golpes por la libertad—[one of whom], por supuesto, era John Lewis, cuando se bajó del autobús y estos agitadores blancos le dieron una paliza. ¿Y eso lo detuvo? No, lo inspiró.

Charlayne Hunter, de 18 años, en la Universidad de Georgia en 1961 (Archivo Bettmann/Getty Images)

Charlayne Hunter, 18 años, en la Universidad de Georgia en 1961

Archivo Bettmann/imágenes falsas

He escuchado a los comentaristas en varios canales sobre cómo la democracia, en efecto, se está yendo al infierno. Alguien dijo algo sobre cómo, si miras alrededor del mundo, la democracia está fallando en todas partes. Pero tenemos una historia que nos muestra que podemos tener éxito en nuestros esfuerzos por perfeccionar los sindicatos, no solo en Estados Unidos, sino en otros lugares como Sudáfrica, donde tengo mucha historia. Hay tanto pesimismo sobre la democracia.

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Hay gente que diría que, antes de las elecciones de 2016, había advertencias de que si se elige para el cargo más alto a una persona que tiene dijo abiertamente él no aceptará los resultados de las elecciones si no gana, estás jugando un juego político muy peligroso. Muchas de esas personas resultan ser personas de color: periodistas e historiadores de color, conscientes de qué partes de nuestra historia apuntan en esa dirección. Y fueron en gran parte despedidos.

Les contaré una historia, brevemente, que todavía estoy tratando de descifrar. [In 2020], fui a un barrio predominantemente negro. Finalmente pude hablar con estos tipos. [in a park]; uno de ellos había votado. Y cuando le pregunte, ¿le importaría decirme por quién votó? Él dijo: Bueno, pongámoslo de esta manera. Yo no voté por Trump. Así que dije que estaba bien, así que fui a ver a un hombre de negocios que tiene un maravilloso café en la acera, y él [said] algo en el sentido de, ‘¿Por qué siempre están sobre él por sus impuestos?’ [The man thought Trump was] un buen hombre de negocios que es un buen ejemplo para él como hombre de negocios. El neoyorquino corrió ese lunes [before Election Day]. Cuando salió la votación, en el momento en que lo analizoeso fue absolutamente correcto: hubo personas negras que votaron por Donald Trump.

¿Hay algo que sucede en el mundo de hoy que cree que está encubierto o que no recibe suficiente atención?

Una cosa es informar sobre manifestaciones y el trabajo de organizaciones como Black Lives Matter, etc. Pero otra cosa es informar sobre los temas de fondo que hacen que existan esas organizaciones, que causan esas protestas. Veo organizaciones de noticias haciendo cambios y agregando gente de color. Y una cosa es agregar gente de color, lo cual aplaudo. Otra cosa es asegurarse de agregar personas de color que entiendan las dimensiones del problema racial y que tengan contactos dentro de la comunidad.

Edward R. Murrow, hace años, dijo este instrumento [television] puede enseñar, puede iluminar, puede inspirar, pero solo puede hacerlo en la medida en que estemos dispuestos a usarlo para esos fines. “De lo contrario, no son más que cables y luces en una caja”. Y lo cito todo el tiempo.

Voy a poner eso al lado de mi computadora. Es una receta excelente. Tengo curiosidad, sin embargo, cuando observaste tu propio cuerpo de trabajo, ¿hubo problemas o áreas en las que sentiste que aún te quedaba trabajo por hacer?

Algo en lo que tenemos que trabajar es cómo te comunicas con las personas con las que no estás de acuerdo. Veo que se informa, especialmente cuando se trata de historia y cómo la enseñas y qué incluyes. La pregunta que tengo al respecto es cómo nos comunicamos, como nación y como pueblo de la nación, porque no veo mucha comunicación entre las personas que tienen un conjunto de ideas y las personas que tienen un conjunto diferente. Creo que ese es uno de nuestros mayores desafíos.

Pero nuevamente, las lecciones de mi propia historia son lecciones que creo que son igualmente aplicables hoy. Y creo que, en lugar de intimidarnos para que no informen sobre las personas de color y sus problemas, nuestra historia, lo bueno, lo malo, lo feo, debería alentar a las personas de nuestra profesión en particular a informar sobre esos problemas. Recuerdo una conversación que tuve con mi editor cuando fui al New York Veces. Antes de que me contrataran, fui a la entrevista y me preguntó si me enviaban a Harlem, ¿sería capaz de decir la verdad sobre los negros? Eventualmente estuvo de acuerdo y establecí mi oficina en la 125 [Street]en una pequeña habitación, lo suficientemente grande para mí.

Sigo trabajando porque sigo creyendo en la profesión y en lo que puede hacer, que es una de las razones por las que acabo de escribir un artículo sobre la Wampanoag. Tengo perspectiva y sigo viendo cosas a las que creo que puedo darles algún protagonismo. Y aunque me he ralentizado en todo eso, no planeo dejar de hacerlo pronto. Encontré otra historia en la que una joven negra está trabajando para ayudar a educar a los jóvenes estudiantes sobre la mejor manera de comunicarse con las personas que no están de acuerdo con usted, y una de las personas que habló con ella fue un maestro blanco que está implementando esos cosas en su plan de estudios.

Solo tenemos que continuar enfatizando la noción de lo que se necesita para crear una unión más perfecta. Y, sin duda, la información, la buena información, es lo que nos llevará allí.

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