El CEO de Envision Group, Zhang Lei, no tiene tiempo para el lavado verde

yoSi necesita más pruebas de que los vehículos eléctricos (EV) se están apoderando del mundo, considere el hecho de que mi padre, de 86 años, ya conduce uno. Y al igual que los vehículos eléctricos producidos por BMW, Mercedes, Honda y Renault, el modelo que posee, un Nissan Leaf, funciona con baterías fabricadas por Envision Group, una empresa de tecnología ecológica líder mundial fundada por el director ejecutivo Zhang Lei.

Zhang se graduó de la London School of Economics y trabajó para Total y Barclays Capital en el Reino Unido antes de regresar a su China natal para establecer Envision en 2007. La empresa con sede en Shanghái comenzó diseñando y operando turbinas eólicas inteligentes en lugares tan remotos como Chile, Nueva Zelanda y Suecia, pero desde entonces se ha expandido a sistemas de almacenamiento, energía de hidrógeno verde y soluciones de Internet de las cosas con inteligencia artificial (AIoT) para clientes industriales y estatales.

La división de baterías para vehículos eléctricos de Zhang, Envision AESC, ha suministrado más de 600 000 unidades y afirma no tener incidentes críticos. Habló con TIME sobre su última aventura de Net Zero Industrial Parks que reúne a proveedores y fabricantes en una sola instalación impulsada por energía verde, así como el equipo Envision Racing Formula E que ahora dirige.

“Me gusta [Formula E’s] eslogan ‘Estamos compitiendo contra la crisis climática’”, dice Zhang. “Es una especie de símbolo de las cosas”. Él compara el espíritu con el pensamiento detrás del Parque Industrial Net Zero que Envision está construyendo en la ciudad carbonífera más grande de China, Ordos en Mongolia Interior. “Es una actitud, una especie de demostración. También se trata de tecnología. En las carreras, solo un segundo puede separar el primer lugar y el número 10. Por lo tanto, necesita sistemas avanzados de administración de baterías, sistemas IoT”, dice. “Así que es un muy buen desafío que puede impulsarnos a innovar”.

Esta entrevista ha sido condensada y editada para mayor claridad.

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Envision tiene intereses en expansión en la producción de baterías, parques eólicos y parques industriales Net Zero. ¿Cuál es su filosofía rectora que une a la empresa?

Nuestra misión es resolver los desafíos de sostenibilidad para la humanidad. Entonces, si ve baterías, turbinas eólicas e IoT digital, son relevantes: las baterías son el nuevo petróleo; los aerogeneradores son el nuevo carbón; e IoT es la nueva red. Los parques industriales Net Zero son una combinación de los tres para crear infraestructura verde para los gobiernos [to build] clústeres industriales para descarbonizar la cadena de suministro. Por lo tanto, se trata de resolver los desafíos más difíciles de nuestro tiempo.

¿Hubo algún momento o evento en particular que le hizo creer que el cambio climático debe ser abordado por las empresas?

En 2006, estaba trabajando en Londres y tuve la idea de crear una empresa de energía renovable y la visión era armonizar la energía y el medio ambiente. Si miras el carácter de Envision, somos una empresa para resolver retos; no se trata de discutir, no se trata de debatir, actuamos de verdad.

En los días en que me preparaba para Envision, escuché mucho debate sobre el cambio climático. La mayoría de la gente lo ignoró. Tengo una mente científica, respeto la ciencia, pero al mismo tiempo respeto la historia. Cuando fui a Venecia, vi edificios renacentistas, ya están en peligro. Tal vez dentro de 50 años, se hayan ido. Así que es responsabilidad de nuestra generación resolver [the climate crisis]. Porque me importa la historia, me importa el futuro.

Envision tiene gigafábricas de baterías en China, Japón, Reino Unido y Tennessee y está construyendo nuevas plantas en España, Francia y Kentucky. ¿Hacia dónde te diriges ahora?

Nuestro objetivo es ayudar a nuestros clientes a resolver sus desafíos. Por lo tanto, empresas como BMW, Mercedes, Nissan, Honda y Renault son nuestros clientes importantes: tienen una gran presión para descarbonizar su cadena de suministro y también para tener las baterías más avanzadas. Entonces, este es un desafío que no solo está sucediendo en los EE. UU. Podría suceder en México, en otras partes de Europa o en China. Necesitan baterías de alta calidad, precios competitivos, tecnología avanzada y necesitan el suministro adyacente. Así que donde sea que nuestros clientes nos necesiten, vamos para estar con ellos. Podría estar en todas partes.

¿Cuál es el mayor desafío al que se enfrenta la industria de las baterías para vehículos eléctricos?

Hoy en día, el desafío común para los fabricantes de vehículos eléctricos y baterías es el endurecimiento de la cadena de suministro en torno a materias primas como el litio y el níquel, lo que hace que los costos de las baterías aumenten mucho y que los vehículos eléctricos sean más caros. Porque a menos que los vehículos eléctricos se vuelvan muy competitivos en costos, la gente perderá la motivación para cambiar.

Hay mucha discusión sobre diferentes tecnologías innovadoras con respecto a las baterías EV, como iones de sodio, estado sólido y muchas otras cosas. ¿Hacia dónde cree que se dirige la tecnología de baterías?

Creo que las baterías de estado sólido. Envision’s [battery] La sede en Japón está probando y diseñando las últimas baterías de estado sólido que tendrán una densidad de energía mucho mayor y otros buenos parámetros de rendimiento. Y pensaremos en industrializarnos en 2027-2028 para producciones a escala comercial. Así que nuestra sede y nuestra [Research and Development] en Japón funciona a toda velocidad con baterías de estado sólido.

Se habla mucho sobre el reciclaje de baterías de vehículos eléctricos, pero en realidad es un proceso bastante peligroso. ¿Cree que va a haber algún avance que permita la reutilización a gran escala de las baterías de vehículos eléctricos?

Por supuesto, ahora tiene usos secundarios y las empresas ya tienen tecnología de intercambio de batería, que se está volviendo más estándar. Pero creo que el reciclaje final se trata de descomponer las baterías para sacar los materiales preciosos, y eso no es peligroso. Creo que después de 2030, cuando las baterías comiencen a reciclarse en la cadena de valor, podremos reducir la dependencia de la minería de litio y níquel.

Hubo proyecciones de que los costos de las baterías cayeron drásticamente a lo largo de esta década. ¿Le preocupa que los aumentos recientes en los costos de las materias primas y los costos de energía tengan un impacto significativo en esto?

Soy muy optimista para el [medium] y a largo plazo. Porque hoy en día existe una carrera por la electrificación, pero una vez que la nueva demanda alcance un [steady] Con el tiempo, el ritmo de las refinerías y las instalaciones mineras aumentará. Por lo tanto, debería ver en breve que los precios bajarán. [Maybe] de tres a cuatro años.

La fabricación de baterías requiere mucha energía. Entiendo que el 96 % de las emisiones operativas totales de Envision Group provienen de Envision AESC, su división de baterías. La energía consumida en la cadena de suministro de los materiales de la batería significa que un EV generalmente tiene que recorrer más de 40,000 millas antes de “equilibrar” en términos de gases de efecto invernadero en comparación con un vehículo a gasolina. ¿Cómo se puede reducir el CO2 incorporado en el futuro?

Por eso creamos Parques Industriales Net Zero. Así que estamos usando electricidad verde para producir una batería, pero no solo para nosotros mismos; También traeré a mis proveedores al Net Zero Park. Estamos utilizando abundante energía eólica y solar para suministrarlos, que no solo es rentable sino también una fuente totalmente ecológica. Va a ser muy poderoso cubrir todo el sistema industrial de la cadena de suministro en Net Zero Park, porque también reduce los costos de transporte, costos de empaque, costos de energía y costos de transmisión, porque [there are] sin pérdidas de energía. Comenzando desde la minería, la refinería, el precursor, el cátodo, el ánodo, la celda de la batería, los paquetes, puede hacer un producto “natural”. Sus procesos no tienen CO2 incorporado. A nivel mundial, con nuestros socios vamos a construir 100 parques industriales Net Zero y queremos reducir 1000 millones de toneladas de CO2 al año. ¡Si soy capaz de hacer eso, debería ganar el Premio Nobel!

¿Es ese tu objetivo?

es mi KPI [Key Performance Indicator]no es mi objetivo. [laughs]

El gobierno chino ha hecho muchas promesas climáticas audaces y ambiciosas, como alcanzar el pico de carbono para 2030 y la neutralidad de carbono para 2060. Pero al mismo tiempo, todavía se depende del carbón y, de hecho, se están construyendo más plantas de carbón. ¿Le preocupan los hechos sobre el terreno?

Confío bastante en la estrategia y el compromiso del gobierno chino. Tal vez a corto plazo tengan que lidiar con algunos conflictos. Pero si ves la reciente declaración del presidente Xi [Jinping], dijo “construyamos antes de destruir”. Entonces, hagamos que las energías renovables sean más fuertes antes de eliminar gradualmente los combustibles fósiles. Están restaurando algo de carbón, pero el carbón en general aún está equilibrado. Y son mucho, mucho más agresivos en el lado de las energías renovables.

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China y Estados Unidos siguen siendo los dos principales contaminadores del mundo. Y recientemente, vimos que Beijing suspendió la cooperación con los EE. UU. con respecto al cambio climático por la visita de Nancy Pelosi a Taiwán. ¿Qué tan preocupado está por las recientes tensiones geopolíticas entre EE. UU. y China que socavan la cooperación sobre el cambio climático?

La gente necesita tener una perspectiva diferente sobre la economía Net Zero. Es una oportunidad mutua más que una competencia. La economía neta cero no es una [zero sum] juego: Si tu ganas, yo pierdo. Va a ser un juego de ganar-ganar. La transición neta cero podrá empoderar a la humanidad no solo con energía sostenible, sino también con la energía más barata. Una vez que la sociedad tenga diez veces más energía que antes, ¡cómo podrá florecer nuestra civilización! Deberíamos tener más entusiasmo por esto. Así que eso es lo que quiero decirles a los políticos.

Su objetivo de alcanzar la neutralidad de carbono en la cadena de valor de Envision para 2028 es uno de los más ambiciosos en el negocio. También deja en claro tener en cuenta las emisiones de “Alcance 1, 2, 3” (aquellas producidas por proveedores o socios) en sus planes comerciales. ¿Por qué es importante que las empresas piensen de esta manera para evitar el llamado “lavado verde”?

Para mí, es un tema emocional. Si eres muy miope en los cálculos de la próxima semana o del próximo año, no tendrás una visión real. Y especialmente cuando queremos proporcionar soluciones netas cero para otros, si no podemos demostrarlo nosotros mismos, ¿cómo podemos ser un modelo a seguir? Usamos esto para impulsarnos a pensar fuera de la caja para tener más innovación. Porque si la tendencia inevitable de todas las industrias es descarbonizarse tarde o temprano, si actúas antes puedes inspirar a las personas y también hacer un modelo de negocio rentable.

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