La nueva política de aborto de Asuntos de Veteranos desencadena una batalla legal

A La nueva regla del Departamento de Asuntos de Veteranos (VA) está creando un gran enfrentamiento entre los estados conservadores y el gobierno federal, ya que los legisladores republicanos prometen luchar contra la política de que el VA brindará servicios de aborto incluso en los estados que han prohibido el procedimiento.

Según la nueva regla, que entró en vigencia el 9 de septiembre, VA brindará asesoramiento sobre aborto y abortos en casos de violación, incesto o cuando un embarazo amenace la vida del paciente a los veteranos y sus familiares elegibles. Esto representa un cambio histórico: el VA anteriormente no brindaba abortos a los veteranos bajo ninguna circunstancia y no permitía que sus proveedores aconsejaran a los pacientes sobre el procedimiento.

La medida es un resultado directo de la Corte Suprema volcando Roe contra Wade este verano, que desencadenó una ola de prohibiciones y restricciones al aborto en todo el país. Los líderes de VA dijeron que esas restricciones crearon “riesgos urgentes” para los veteranos y obligaron a la agencia a actuar. “Esta expansión es una decisión de seguridad del paciente ante todo”, dijo el jueves el Dr. Shereef Elnahal, subsecretario de salud de VA, a los miembros del Comité de Asuntos de Veteranos de la Cámara. “Es importante enfatizar que VA está tomando estos pasos con nuestra misión principal en mente: preservar la vida y la salud de los veteranos”.

La política fue aplaudida por los demócratas, que han estado presionando al presidente Joe Biden para encontrar formas de ampliar el acceso al aborto desde la decisión de la Corte Suprema en Dobbs contra la Organización de Salud de la Mujer de Jackson eliminó el derecho federal al aborto. Dijeron que esperaban que la medida de VA tuviera un gran atractivo, dado que la regla solo permite abortos en circunstancias que siguen otras políticas federales. La senadora demócrata Patty Murray de Washington calificó el cambio como una “política de sentido común” en una conferencia de prensa sobre el tema la semana pasada, mientras que la senadora Tammy Duckworth de Illinois, quien perdió sus piernas sirviendo en Irak, cuestionó por qué el gobierno se sentiría cómodo dejando usa su cuerpo para la guerra, pero no para elegir cómo y cuándo formar una familia. “¿Cuándo es que las mujeres estadounidenses tienen derecho a la autonomía corporal?” ella preguntó.

Los republicanos no están de acuerdo. Muchos estados que han promulgado prohibiciones casi totales del aborto no tienen excepciones por violación e incesto, por lo que los conservadores argumentan que el VA se está extralimitando en su autoridad. El fiscal general de Alabama, Steve Marshall, dijo la semana pasada que haría cumplir la prohibición del aborto de su estado, que proscribe todos los abortos excepto en los casos que amenacen la vida de la persona embarazada, contra cualquier practicante que la viole. “No tengo intención de abdicar de mi deber de hacer cumplir la Ley de protección de la vida no nacida contra cualquier practicante que realice abortos ilegalmente en el estado de Alabama”, dijo en un comunicado. “Se establece el poder de los estados para proteger la vida no nacida”. La fiscal general de Arkansas, Leslie Rutledge, cuya prohibición estatal del aborto también permite abortos en casos que amenazan la vida, también le dijo a TIME que haría cumplir su prohibición a pesar de la política de VA. “Estoy listo para desafiar a la Administración Biden por tratar de eludir la ley de Arkansas”, dijo Rutledge en un comunicado.

La Enmienda Hyde prohíbe el financiamiento federal para la mayoría de los servicios relacionados con el aborto, pero permite excepciones similares a la regla del VA, y solo se aplica a los fondos asignados a los Departamentos de Trabajo, Salud y Servicios Humanos y Educación, no al VA. Los republicanos argumentan que la política de VA viola otras leyes, incluida la Ley de atención médica para veteranos de 1992, que excluía los abortos de la atención médica que se le permitía brindar a VA. Los demócratas responden que la Ley de reforma de la elegibilidad para la atención médica de los veteranos de 1996 permite que el secretario de VA “brinde atención hospitalaria y servicios médicos” que se determine que son “necesarios”, incluido el aborto.

Los funcionarios de VA y los expertos legales dicen que la agencia tiene una base legal sólida al instituir la nueva política, particularmente debido al principio legal de preferencia federal. “El gobierno federal puede hacer leyes y los estados no pueden decir, ‘no queremos seguir eso’”, dice David Cohen, profesor de derecho en la Universidad de Drexel. “Entonces, un estado que intentara demandar para decir que VA no puede hacer esto estaría contraviniendo ese principio fundamental de la ley estadounidense”.

El resultado del debate legal podría afectar a miles de mujeres que buscan atención. Aproximadamente 260,000 mujeres veteranas en edad reproductiva viven en estados con severas restricciones al aborto, según Kayla Williams, investigadora de RAND Corporation y ex directora del Centro para Mujeres Veteranas de VA, quien testificó en la audiencia. Estimó que alrededor de 96,200 pacientes de VA podrían verse afectados por el cambio de política. Elnahal dijo que inicialmente espera que se realicen alrededor de 1,000 abortos respaldados por VA al año, pero eso podría aumentar en los próximos años a medida que la cantidad de mujeres veteranas aumenta rápidamente.

Los republicanos dijeron durante la audiencia del comité del jueves que apoyarían los desafíos legales a la política y amenazaron con ir tras el presupuesto del VA si retoman el control del Congreso en noviembre. “Esto no solo está mal, es ilegal”, dijo el miembro del comité de rango, el representante Mike Bost, republicano de Illinois. Dijo que estaba trabajando con colegas en el comité de asignaciones de la Cámara y en el Senado sobre posibles sanciones. “El aborto no es atención médica, sin importar lo que sientan quienes están al otro lado de este problema”.

Desafíos legales y logísticos

Independientemente de si la política de VA se impugna en los tribunales, será compleja de implementar y es poco probable que sus proveedores estén listos de inmediato para brindar una variedad de servicios de aborto.

Uno de los mayores desafíos es el hecho de que VA esencialmente está construyendo infraestructura para el plan en tiempo real. El VA no ha dicho cuándo sus instalaciones comenzarán a proporcionar abortos. Elnahal dijo a los legisladores que la agencia está trabajando para garantizar que las instalaciones cuenten con el personal y la capacitación adecuados para llevar a cabo la política, haciendo que las pruebas de embarazo estén disponibles en todos los lugares y realizando una encuesta sobre la disponibilidad de máquinas de ultrasonido. “Creemos aborto con medicamentos será el primer tipo de aborto disponible y más común proporcionado, por lo que estamos trabajando para garantizar que los proveedores tengan acceso a la capacitación, así como a los medicamentos necesarios”, dijo.

Si el VA no puede brindar la atención necesaria de inmediato, Elnahal dijo que los veteranos y los beneficiarios pueden usar proveedores comunitarios o viajar a otras instalaciones comunitarias o del VA, y el VA cubrirá el costo de ese transporte cuando corresponda. Pero el paisaje legal es complicado. Para aquellos proveedores que trabajan en las instalaciones de VA en propiedad federal, Elnahal dijo que “estarán protegidos por la supremacía federal y toda la fuerza del gobierno federal estará allí para ayudarlos en caso de que sean cuestionados por eso”. Pero las mismas protecciones legales “no necesariamente estarían disponibles” para los proveedores que trabajan en instalaciones que no pertenecen a VA en estados que han prohibido el aborto, dijo.

Esto podría dificultar la búsqueda de proveedores comunitarios dispuestos a ayudar en los estados que han prohibido el aborto, especialmente porque muchas clínicas de aborto en esos estados han cerrado o han dejado de ofrecer el procedimiento. “A medida que la infraestructura del aborto y la infraestructura para la atención en todo el país continúan cerrándose como resultado de las prohibiciones a nivel estatal, VA tendrá dificultades para implementar esta política”, dijo Lindsay Church, directora ejecutiva de Minority Veterans of America, quien testificó en la audiencia del jueves, le dijo a TIME.

La Constitución proporciona algunas protecciones para las personas que viajan a tierras federales para realizar negocios federales, dicen Cohen y otros expertos legales. La cláusula de privilegios o inmunidades de la Enmienda 14 podría usarse para proteger a los pacientes o proveedores si los estados intentan perseguir a las personas por realizar abortos en las instalaciones de VA. Pero Rachel Rebouché, decana de la Facultad de Derecho Beasley de la Universidad de Temple y experta en leyes de salud reproductiva, dice que la cláusula se ha interpretado de manera restringida en el pasado y no está claro hasta dónde llegarían las protecciones.

Incluso si los estados no toman esa ruta legal, Rebouché dice que tienen el poder de dificultar la vida de los médicos si participan. “Los estados podrían atacarlo de otras maneras. Podrían decir que no es ético o podrían atacar su licencia. Las juntas médicas estatales tienen una autoridad muy amplia para definir lo que es una práctica ética”, dice.

“Realmente va a sacar a la luz las tensiones entre las regulaciones federales y estatales”, agrega Rebouché. “Realmente pondrá a prueba nuestras suposiciones fundamentales sobre el federalismo, sobre cómo los estados deben tratarse unos a otros, sobre el papel de la ley federal en el campo del aborto”.

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Escribir a Abigail Abrams en abigail.abrams@time.com.

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