Estados Unidos e Irán se enfrentan por drones marinos mientras avanzan conversaciones sobre armas nucleares

A Un helicóptero y un patrullero de la Marina de los EE. UU. impidieron que un barco iraní capturara un dron marino estadounidense en el Golfo Pérsico el martes, marcando el último enfrentamiento de alto perfil entre las dos naciones mientras negocian un posible regreso al acuerdo nuclear de 2015.

La Administración Biden y los funcionarios iraníes han intercambiado respuestas por escrito en las últimas semanas en busca de un acuerdo que levantaría las sanciones económicas contra Irán a cambio de restricciones sobre el avance del programa nuclear de Irán. Diplomáticos de EE. UU., Europa e Irán están discutiendo los detalles del plan potencial con la esperanza de restaurar el acuerdo nuclear multilateral de 2015, conocido formalmente como el Plan de Acción Integral Conjunto (JCPOA).

Sin embargo, incluso cuando un acuerdo puede estar al alcance de los diplomáticos estadounidenses e iraníes, una serie de recientes enfrentamientos militares y de otro tipo entre las dos naciones amenaza el progreso. Solo en el último mes, las fuerzas estadounidenses y las milicias respaldadas por Irán intercambiaron ataques dentro de Siria que dejaron tres miembros del servicio estadounidense heridos y cuatro militantes muertos.

Las amenazas vinculadas a Irán también han golpeado recientemente más cerca de casa. El 10 de agosto, el FBI acusó a un ciudadano iraní de un complot para matar al ex asesor de seguridad nacional John Bolton. Cinco días después, el autor Salman Rushdie fue apuñalado en Nueva York por un sospechoso supuestamente motivado por el decreto religioso, o fatua, del difunto líder iraní, el ayatolá Ruhollah Khomeini, de 1989 para matar al escritor.

La Administración dice que las negociaciones nucleares deben permanecer separadas de otras disputas, pero las crecientes confrontaciones complican los esfuerzos del presidente Joe Biden no solo para lograr un acuerdo, sino también para vendérselo al pueblo estadounidense. La Administración debe presentar cualquier acuerdo que acuerde con Irán para una revisión del Congreso de 30 días. Aunque es poco probable que el Congreso actual pueda acabar con el acuerdo, podría tener un gran peso durante los últimos días de las elecciones intermedias en noviembre.

Si Biden elimina cualquier sanción relacionada con el terrorismo, será atacado desde la derecha por parecer suave. Los críticos en el Congreso, principalmente republicanos, criticaron cualquier perspectiva de revertir las sanciones por valor de miles de millones de dólares y forjar un acuerdo duradero con una nación que no muestra signos de disminuir lo que ellos llaman “actividades malignas”.

El martes, la Armada de EE. UU. dijo en un comunicado que el Cuerpo de la Guardia Revolucionaria Islámica de Irán (IRGC, por sus siglas en inglés) intentó remolcar un buque de superficie no tripulado, denominado Saildrone Explorer, alrededor de las 11 p. m. hora local del lunes en aguas internacionales. los Estados Unidos Rayo estaba en la zona e inmediatamente respondió, la Marina dijo, mientras que un helicóptero MH-60S Sea Hawk despegó desde una base cercana en Bahrein. Una vez que llegaron a la escena, el IRGC desconectó la línea de remolque del dron, que estaba equipado con sensores, radares y cámaras, y unas cuatro horas después abandonó el área.

“Este incidente demuestra una vez más la continua actividad desestabilizadora, ilegal y poco profesional de Irán en el Medio Oriente”, dijo el general Michael “Erik” Kurilla, quien está al mando de todas las fuerzas estadounidenses en la región.

El JCPOA solo aborda una de varias áreas de desacuerdo entre Washington y Teherán, por lo que no sorprende que la fricción continúe en otros lugares, dice Ali Vaez, director del proyecto Irán en International Crisis Group. “Tanto Irán como Estados Unidos están demostrando que pueden caminar y mascar chicle al mismo tiempo: negociar para restaurar el acuerdo nuclear como si no hubiera tensión regional y hacer retroceder regionalmente como si no hubiera negociaciones nucleares”, dice. “Sin embargo, siempre existe el riesgo de que las tensiones sobre la competencia regional se extiendan a las conversaciones nucleares. Si muere un solo estadounidense en la región, restaurar el JCPOA será cien veces más difícil”.

Los funcionarios de la administración han insistido públicamente en que las conversaciones del JCPOA no han afectado las acciones militares estadounidenses. Pero los observadores de Medio Oriente señalaron que las fuerzas estadounidenses tardaron ocho días en responder a los ataques con drones y cohetes del 15 de agosto por parte de grupos de representantes iraníes en dos instalaciones estadounidenses diferentes en Siria. Cuando los aviones de combate estadounidenses lanzaron ataques aéreos contra las posiciones de los representantes en el este de Siria, los bombardeos se realizaron para “limitar el riesgo de escalada y minimizar el riesgo de víctimas”, según a una declaración militar.

Colin Kahl, subsecretario de defensa para la política, dijo a los periodistas el 24 de agosto en el Pentágono, que el ejército estadounidense había identificado inicialmente 11 búnkeres, pero solo golpeó nueve porque apareció desde el cielo como si hubiera actividad humana cerca de dos de ellos. “Rechazamos golpear a esos por precaución”, dijo. “La Administración ha dejado bastante claro que, en caso de que Irán vuelva a cumplir con el JCPOA, eso es de nuestro interés, porque empuja a Irán más lejos de la capacidad de armas nucleares. Pero ya sea que el JCPOA renazca o no, en realidad no tiene nada que ver con nuestra voluntad y determinación de defendernos”.

Cuando el presidente Donald Trump derogó el acuerdo nuclear de 2015 en mayo de 2018, su administración convirtió el sistema financiero mundial en un arma contra Teherán. Su “campaña de máxima presión” resultó en más de 1500 sanciones contra el gobierno iraní, así como contra empresas e individuos que hacían negocios allí, y apuntó al banco central de la nación, la compañía petrolera nacional y otros sectores vitales de su economía. Desencadenó un éxodo de corporaciones e instituciones financieras que preferirían abandonar sus inversiones en Irán antes que arriesgarse a EE.UU. Sanciones del Departamento del Tesoro. Las exportaciones de petróleo que sostienen la economía de Irán cayeron a mínimos históricos.

Sin embargo, al retirarse del acuerdo, EE. UU. allanó el camino para que Irán avance en su programa de armas nucleares más de lo que lo ha hecho en el pasado. Desde la decisión de Trump, Teherán ha producido reservas de uranio enriquecido al 60% de pureza, más cerca del 90% de pureza requerido para fabricar armas nucleares, según la Agencia Internacional de Energía Atómica (OIEA), el organismo de control de la ONU.

Para que Teherán vuelva a cumplir, la Administración Biden ha mostrado su voluntad de revertir algunas de las sanciones económicas, pero no todas. De cualquier manera, habrá un importante alivio de las sanciones por terrorismo en el acuerdo si se logra, dice Richard Goldberg, quien sirvió en el Consejo de Seguridad Nacional de la Administración Trump y ahora es miembro principal de la Fundación para la Defensa de las Democracias, una organización sin fines de lucro. que ha cabildeado durante mucho tiempo contra el JCPOA. “Habrá un alivio de las sanciones por adelantado para múltiples sectores de la economía de Irán conectados con el IRGC”, dice, y agrega que se levantarán las sanciones contra el banco central y la compañía petrolera de la nación, que se encuentran entre los financistas más importantes del IRGC.

No hay duda entre los funcionarios de Biden de que Irán y el IRGC son adversarios que tienen la intención de expandir su influencia en el Medio Oriente, ya sea directamente a través de la fuerza militar y grupos políticos respaldados por Irán como lo han hecho en Irak y Siria, o financiando y equipando a los representantes. como Hezbolá en el Líbano y Hamás en Palestina. Sin embargo, cuanto más se acercan a un acuerdo, más cruda es la pregunta que enfrenta la Administración: cuántos ataques está dispuesto a tolerar Washington para restaurar el acuerdo nuclear.

Más historias de lectura obligada de TIME


Escribir a WJ Hennigan en william.hennigan@time.com.