Telescopio Webb para revelar nueva foto de exoplaneta

AEn algún momento, las cosas estaban destinadas a asentarse en la sala de control de la misión acristalada del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore, Maryland. Durante gran parte de este año, el Instituto ha sido el centro del mundo astronómico. Después de todo, es allí donde llega por primera vez cada imagen capturada por el nuevo Telescopio Espacial James Webb, incluida la deslumbrante lote recibido y lanzado en julio. Pero el trabajo real que hace el equipo del Instituto, analizando los datos científicos incrustados en las imágenes, es algo más silencioso y menos llamativo.

Aún así, esta semana, como informa la NASA, ese silencio fue roto por un nuevo análisis de una de las imágenes de julio. Y, como TIME acaba de enterarse, Webb despertará aún más entusiasmo pronto con un muy esperado lanzamiento de fotos, el primero de su tipo. Juntos, el análisis fotográfico continuo del equipo STScI nos dirá más que nunca sobre los sistemas solares más allá del nuestro y la posibilidad de que exista vida allí.

Para empezar, esta semana los investigadores de STScI anunciaron que Webb había dado un gran paso en su búsqueda de huellas dactilares químicas de la biología en exoplanetas distantes (planetas que orbitan alrededor de otras estrellas): el descubrimiento de dióxido de carbono en la atmósfera de un planeta conocido como WASP-39 b. Marca la primera detección clara de CO2 en la atmósfera de cualquier planeta fuera de los ocho que giran alrededor de nuestro propio sol.

WASP-39 b es lo que los astrónomos denominan de manera poco científica como un planeta hinchado, con un diámetro 1,3 veces mayor que el de Júpiter, pero una masa de solo una cuarta parte. También orbita tan cerca de su estrella madre que su atmósfera alcanza los 900º C (1600º F). A pesar de la presencia de química orgánica, WASP-39 b no es el tipo de lugar en el que los astrónomos esperarían ir en busca de vida. Aún así, la presencia de CO2 en el planeta, combinado con vapor de agua, sodio y potasio que ya habían descubierto allí los telescopios espaciales Hubble y Spitzer, es una prueba más de que el universo es, entre otras cosas, un gigantesco conjunto de química orgánica, uno en el que la materia de la biología se encuentra prácticamente en cualquier lugar. Eso promete descubrimientos similares en mundos más rocosos y templados, donde la vida podría afianzarse.

“Detectar una señal tan clara de dióxido de carbono en WASP-39 b es un buen augurio para la detección de atmósferas en planetas más pequeños, de tamaño terrestre”, dijo la astrónoma Natalie Batalha, de la Universidad de California en Santa Cruz, quien dirige el equipo que hizo el descubrimiento, en un comunicado. Con más de 5.000 exoplanetas Después de haber sido detectada en toda la galaxia, los astrónomos ahora creen que prácticamente todas las estrellas del universo están rodeadas por al menos un planeta, y muchas, como nuestro propio sol, por una camada completa de ellos. Son muchos lugares para que la biología se arraigue.

Mientras tanto, espere noticias más importantes de Webb en las próximas semanas, y mucho más alboroto en el control de la misión STScI. Si bien los astrónomos han podido estudiar la atmósfera de los exoplanetas analizando los cambios en la longitud de onda de la luz que fluye a través del aire del planeta cuando pasa frente a su estrella madre, nadie ha capturado una imagen de un exoplaneta en sí. Eso, dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson, a TIME en una conversación la semana pasada, está a punto de cambiar, gracias a Webb.

“Solo un adelanto”, dijo, “la próxima foto que obtendrán [from Webb] es de un exoplaneta. No sé cuando lo van a sacar y aún no lo he visto. Pero… simplemente nos está abriendo una nueva comprensión del universo”.

Esta historia apareció originalmente en TIME Space, nuestro boletín semanal que cubre todo lo relacionado con el espacio. Puede registrarse aquí.

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