Cómo la economía intermediaria hace que todo sea más caro

TLa Comisión Federal de Comercio recientemente lanzó una investigación en las prácticas de los administradores de beneficios de farmacia, conocidos en la industria como PBM. Los PBM son los intermediarios ocultos que se suponía debían hacer más eficiente la distribución de medicamentos. Sin embargo, con el tiempo, han crecido en tamaño y poder, y la investigación sugiere que han contribuido al rápido aumento de los costos de los medicamentos recetados, al tiempo que se llevan a casa una parte cada vez mayor de esos precios inflados. La forma en que su crecimiento y las crecientes ganancias ponen los medicamentos críticos fuera del alcance de muchos, lo que contribuye a muertes y enfermedades evitables, puede ser extrema, pero no es una aberración. En cambio, refleja la forma en que el tamaño y el poder crecientes de los intermediarios están socavando la salud de la economía y de las personas reales a las que se supone que la economía debe ayudar.

Los PBM existen desde hace décadas. Al igual que muchos intermediarios, comenzaron brindando valor real, facilitando el flujo de pagos y sirviendo como un puente útil entre las aseguradoras y las compañías farmacéuticas. Sin embargo, en la década de 2000, comenzaron a asumir roles adicionales, negociando “descuentos” por volumen con compañías farmacéuticas y trabajando con aseguradoras para determinar qué medicamentos cubrirían y en qué términos. Sin embargo, incluso cuando los PBM parecían estar negociando descuentos impresionantes en el “precio de lista” de los medicamentos de marca, su papel cada vez mayor parece haber contribuido a los aumentos en esos precios de lista subyacentes.

El rápido aumento del precio de la insulina ilustra cómo ha sucedido esto. Más de 30 millones de estadounidenses son diabéticos y una cuarta parte de ellos requieren insulina para controlar sus síntomas. Un 2020 estudiar publicado en el Revista de la Asociación Médica Estadounidense descubrió que el precio de lista de la insulina aumentó un poco más del 260 por ciento entre 2007 y 2018. Los descuentos, como los negociados por los PBM, también aumentaron, lo que hace que parezca que los PBM están haciendo un buen trabajo. Pero incluso después de tomar en cuenta esos descuentos, el precio neto pagado por la insulina aumentó más de tres veces la tasa de inflación. Otro estudiartambién publicado a través de la JAMA network, descubrió que, aunque el precio pagado por los productos de insulina aumentó un 40 % entre 2014 y 2018, el monto realmente pagado a los fabricantes de esos productos disminuyó en un tercio. Las empresas que se beneficiaron del aumento de precios fueron principalmente los intermediarios, incluidos los PBM, cuyo recorte aumentó en más del 150 por ciento, y las farmacias. En resumen, cada vez hay más pruebas de que los PBM están obteniendo enormes beneficios a expensas de aquellos a los que conectan. Y son los diabéticos—uno de cada siete de los cuales se han saltado las dosis necesarias de insulina debido a los precios altísimos, que son los que más sufren por el poder exterior de estos influyentes intermediarios.

Los PBM están lejos de ser la única razón por la que los precios de los medicamentos son tan altos. Pero numerosos expertos han señalado su crecimiento y su creciente influencia como un factor clave que ayuda a explicar por qué los precios a menudo siguen aumentando, incluso para los medicamentos existentes. La concentración excesiva en la industria no ayuda. Un citado a menudo análisis de 2020 sugiere que los tres PBM más grandes controlan más del 75 por ciento del mercado, y los seis más grandes capturan más del 95 por ciento. Esto puede ayudar a explicar el apoyo bipartidista detrás de la investigación de estos intermediarios: los cinco comisionados de la FTC, incluidos tres demócratas y dos republicanos, votaron a favor de continuar con la investigación.

El crecimiento del tamaño y la influencia de los PBM refleja una tendencia más amplia que impregna la economía actual y los problemas que surgen a medida que se transfiere demasiado poder de los fabricantes, agricultores, otros creadores y consumidores a los intermediarios que los conectan. Los intermediarios son los conectores. Son los minoristas a través de los cuales viajan las mercancías cuando pasan del productor al consumidor. Son los bancos a través de los cuales se mueve el dinero de los ahorradores a las personas que quieren comprar casas y negocios que quieren crecer. Los intermediarios son el tejido conectivo que hace posible la vida tal como la conocemos. Sin embargo, en el proceso de conexión, también se interponen y se separan, cegando a ambos lados del impacto de sus acciones en los demás y, a menudo, contribuyendo a una serie de problemas, que incluyen peligrosas concentraciones de poder, fragilidad y desigualdad junto con las prescripciones altísimas. precios de los medicamentos

Walmart, un intermediario minorista, ha encabezado la Fortuna 500 la friolera de 17 veces en los últimos 20 años. Número dos en la lista, y creciendo aún más rápido: Amazon. Estos intermediarios son los mayores empleadores del país, sus familias fundadoras son algunas de las personas más ricas del planeta y prácticamente todos nosotros compramos en uno o ambos. Estos intermediarios hacen que los bienes sean más baratos y convenientes, pero incluso estos supuestos beneficios pueden ser costos disfrazados. Una estudiar descubrió que la expansión de los supercentros propiedad de Walmart es responsable de una décima parte del aumento de la obesidad en los EE. UU. desde la década de 1980.

Detrás de estos conocidos intermediarios se encuentran aún más intermediarios que, como los PBM, a menudo están parcialmente ocultos a la vista pero no son menos significativos. Esta capa incluye empresas como Cargill, que incorporó más de $ 130 mil millones en el año fiscal 2021, moviendo granos, carne y otros productos alimenticios alrededor del mundo y brindando servicios relacionados.

Cargill es uno de los cuatro procesadores de carne, los intermediarios que se interponen entre los criadores de animales y los consumidores, que controlan del 55 al 85 por ciento de la mercado, un reflejo de cuán concentrados y poderosos se han vuelto los intermediarios más grandes. Cargill es también la empresa privada más grande de los EE. UU. Dado que el aumento de los precios de los alimentos creó dificultades para las familias de todo el mundo, también elevó a cinco descendientes de William Wallace Cargill, el fundador de la empresa, al Índice de multimillonarios de Bloomberg de las 500 personas más ricas del mundo.

Los intermediarios también están apareciendo en nuevos dominios. Tradicionalmente, cuando los estadounidenses ahorraban dinero para la jubilación, compraban acciones directamente en las empresas. En 1950, las personas poseían más del 90 por ciento de las acciones públicas de EE. UU. en circulación. Hoy en día, la mayoría de las personas invierte a través de fondos mutuos, fondos cotizados en bolsa (también conocidos como ETF) y otros intermediarios financieros. En 2021, solo tres administradores de activos, BlackRock, Vanguard Group y State Street Corp., tenían 22 por ciento de la empresa promedio S&P 500. Y aunque continúan transfiriendo todo el riesgo económico, conservan todos los derechos de voto para ellos mismos. Esto le da a Blackrock y sus pares una gran influencia en las empresas estadounidenses.

Durante el último medio siglo, los intermediarios han crecido en tamaño y poder. Los intermediarios a menudo brindan servicios valiosos, lo que ayuda a que los bienes sean más baratos y nuestras vidas sean un poco más fáciles. A menudo también juegan un papel importante al ayudar a navegar por terrenos difíciles, como el creado por el laberinto de aseguradoras de salud públicas y privadas. Pero a medida que crece su poder, los innumerables costos de su influencia a menudo comienzan a superar los beneficios. Con suerte, la investigación de la FTC sobre los PBM será solo el punto de partida de un esfuerzo mucho más amplio para restaurar un equilibrio de poder más saludable entre los intermediarios y los creadores, consumidores y otros a quienes fueron diseñados para servir.

Más historias de lectura obligada de TIME


Contáctenos a cartas@tiempo.com.