Los viajes de venganza pueden ser un gran problema para Maya Bay en Tailandia

Sniendo en el atestado corso de la bahía de Ton Sai el sábado pasado, era difícil ver que los tailandeses turismo estaba de capa caída. Hordas de visitantes, con sandalias y teléfonos inteligentes en alto, hacían desembarcos anfibios desde una armada de barcos turísticos y marchaban por la playa.

Ton Sai es donde los excursionistas a Phi Phi Don, la isla más grande del grupo de islas Phi Phi, se detienen para almorzar en un par de restaurantes cacofónicos con forma de hangar, diseñados para que un gran número de personas se alimenten de manera eficiente con buffets baratos. Después, llenan la playa para las selfies obligatorias, en busca de unos pocos pies cuadrados de arena con poca gente para preservar el mito de Instagram de Phi Phi como el paraíso bañado por el sol de hermosas personas influyentes con sombreros de paja y ropa de playa diáfana, no un lugar invadido por la humanidad.

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Y, sin embargo, para un guía tailandés juvenil que está parado cerca, luciendo un flequillo suelto y un arete grueso, la vista es preocupante. Exhala con los dientes apretados y dice que la multitud “no es ni la mitad” de lo que era antes de que comenzara la pandemia a principios de 2020.

“Los chinos no están aquí”, concuerda un visitante, un expatriado shanghainés de voz suave que ha estado viviendo en el Reino Unido, observando los rostros en su mayoría del Medio Oriente, el sur de Asia y Europa. draconiano de Beijing Restricciones por COVID han secado el mayor mercado turístico de Tailandia. Su reactivación se espera ansiosamente en todos los niveles de la industria turística del reino, pero ¿podrán las islas de renombre mundial como Phi Phi hacer frente a los negocios como de costumbre?

El destino de la atracción más famosa de Phi Phi, Maya Bay, es una advertencia.


Esta foto tomada el 9 de abril de 2018 muestra a los turistas tomando el sol y caminando en Maya Bay, Phi Phi, Tailandia.

LILLIAN SUWANRUMPHA/AFP vía Getty Images

Los peligros del sobreturismo

Maya Bay, en Phi Phi Leh, es famosa por ser un lugar en la película de 2000 de Danny Boyle. La playa, protagonizada por Leonardo DiCaprio. Parte del Parque Nacional Hat Noppharat Thara-Mu Ko Phi Phi, la impresionante cala está rodeada de espectaculares acantilados y cuenta con una exquisita franja de media luna blanca de 250 metros que es el ideal platónico de una playa.

A raíz de la película, el goteo de visitantes a Maya Bay se convirtió en un diluvio. Hasta 4.000 llegaron diariamente en flotillas de barcos turísticos que dañaron el coral y ahuyentaron a los tiburones de arrecife de punta negra que usaban la bahía como piscina de apareamiento. Las multitudes pisotearon el delicado fondo marino. Para evitar más daños, las autoridades cerrado Bahía Maya a los turistas en junio de 2018.

Cuando reabrió en enero de este año, los visitantes estaban limitados a 380, no por día, sino por hora. Se prohibieron los acercamientos en bote, al igual que nadar. Los turistas tenían que desembarcar en un muelle de pontones en la cercana bahía de Loh Sama y luego caminar hasta Maya. No ha sido suficiente. Ministro de Medio Ambiente Varawut Silpa-archa dijo que incluso con las nuevas medidas, Maya Bay se “inundó” durante Songkran, el feriado de Año Nuevo del país que se celebra en abril.

A principios de agosto, la famosa cala fue cerrado de nuevo durante dos meses, coincidiendo con la temporada baja. Es el equivalente local de acordonar la torre Eiffel de París o el Coliseo de Roma.

Si las condiciones de las olas lo permiten, los barcos turísticos ahora se balancean en la entrada de la bahía durante unos minutos, por lo que los pasajeros decepcionados pueden tomar fotos desde la distancia y luego dirigirse a la laguna de Pileh. Este último es otro punto de acceso de las redes sociales, donde es fácil ver por qué el turismo es tanto una bendición como una maldición para estas pequeñas islas. En Pileh, los barcos de fiesta con música a todo volumen amarran bajo espectaculares acantilados de piedra caliza, mientras que los vertiginosos excursionistas se lanzan al agua que ha visto días mejores. Botellas de plástico y colillas de cigarrillos se lavan contra las rocas.

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Thon Thamrongnawasawat, científico marino de la Universidad de Kasetsart en Bangkok y experto en Maya Bay, le dice a TIME que el 70-80% de los arrecifes de coral de la cala estaban intactos hace 30 años. Cuando se cerró la bahía en 2018, solo el 8% de los arrecifes estaban vivos. Durante el cierre de tres años, Thon y otros replantaron decenas de miles de nuevas piezas de coral y alrededor de 50% de los que han sobrevivido.

Pero puede ser difícil, si no imposible, deshacer décadas de daños. “Como científico marino, si intentara cerrar la bahía de forma permanente, sería mi felicidad”, dice Thon. Pero admite que en Tailandia, donde el turismo representa alrededor de una quinta parte del PIB, la preservación de los ecosistemas marinos puede significar miseria para la población local.

Los dos puntos de partida populares para las islas son Phuket y Krabi, a solo una hora y 45 minutos respectivamente de Phi Phi en lancha rápida. No se puede subestimar la importancia de los turistas extranjeros para ambos lugares.

En las calles de Phuket, el turismo es aparentemente todo lo que hay: cada escaparate parece ofrecer paseos en bote, servicios de taxi, alquiler de autos y scooters, carreras de visas, cócteles fuertes, esnórquel, masajes, té boba, platos de Pad Thai o lavandería. A veces ofrecen todo lo anterior, en letreros escritos en inglés, ruso y chino.

Debido a la pandemia, “no hemos tenido ingresos durante dos años”, dice un operador, que reserva recorridos, administra una mini lavandería y conduce a los turistas en su Toyota familiar. “Afortunadamente, pudimos alquilar nuestra casa, de lo contrario no habríamos tenido ningún ingreso”.


Las mujeres posan para una foto frente a un letrero en Patong Beach en la isla tailandesa de Phuket el 28 de octubre de 2021, mientras el país se prepara para recibir a los visitantes completamente vacunados contra el coronavirus Covid-19 sin cuarentena a partir del 1 de noviembre.

MLADEN ANTONOV/AFP vía Getty Images

Tailandia y los viajes sostenibles

Andrew Hewett, que administra el vivero de corales de la isla Phi Phi, no ve ningún beneficio importante en el cierre actual de dos meses de Maya Bay. Él dice que un cierre de temporada alta sería más efectivo: “Cerrarlo durante un período en el que hay mucha gente, entonces está reduciendo el impacto considerablemente”. También se debe educar a los operadores turísticos sobre la capacidad sostenible de la bahía, agrega Hewett.

Esa no será una tarea fácil. Los recorridos por Phi Phi se comercializan como oportunidades fotográficas sibaritas en lugar de expediciones conscientes a lugares ecológicamente amenazados. También son asequibles. Se puede realizar una visita guiada de un día completo a Phi Phi desde Phuket, visitando lugares locales como Monkey Beach, la cueva “Viking” y la laguna de Pileh, por menos de $60 por persona, con esnórquel, kayak, almuerzo y refrescos. , y bocadillos arrojados.

Cada tour genera ingresos para muchas personas además de los agentes de viajes, operadores y guías. Están los conductores de minivan que te recogen en tu hotel y te llevan al muelle; las tripulaciones de los barcos; las personas que alquilan tubos, aletas, toallas y tumbonas; los restaurantes y todo su personal; las ancianas que venden helado de coco y arroz glutinoso en la bahía de Ton Sai; los vendedores ambulantes ofreciendo bolsas de piña helada; la tienda local con sus existencias de sombreros para el sol y bloqueador solar; los barqueros que te llevan por las lagunas en sus esquifes de madera; y los fotógrafos independientes que te siguen por las islas, capturan cada uno de tus movimientos y te envían por correo electrónico docenas de miniaturas para que las veas al final del día. Persuadir a este ejército de personas del valor de las moratorias y las cuotas siempre será una batalla cuesta arriba.

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Dice Edward Koh, profesor visitante de turismo en la Universidad de Bangkok que investigó el efecto en los isleños de Phi Phi del cierre de Maya Bay durante años: “Creo que tenemos que abrir en algún momento, y nunca lo conseguiremos exactamente. Correcto.”

Anuar Abdullah, fundador de Ocean Quest Global, una organización que ayudó a repoblar los arrecifes de Maya Bay, se hace eco pensamiento oficial cuando dice que la cala finalmente debe venderse como un destino premium y no de mercado masivo, con precios altos actuando como un elemento disuasorio.

“El precio extra que pagan [will] realmente ayudar a proteger este patrimonio”, le dice a TIME. “Si pensamos en el patrimonio, pensamos en cien o doscientos años a partir de ahora: las generaciones futuras. Si no devolvemos estos ahorros, la humanidad no tiene adónde ir”.

Sin embargo, para las personas que dependen de Phi Phi para su modesto sustento, pensar más allá de hoy es un desafío suficiente. “¿Estás feliz?” grita el joven guía turístico de Ton Sai, por encima del rugido de su lancha rápida mientras lleva a los viajeros a su próxima parada. “Sí”, responden, con una leve nota de incertidumbre.

“En Tailandia”, grita, “¡todos felices!”.

Con información de Aidyn Fitzpatrick/Phuket y Phi Phi

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