Por qué el calor extremo más la contaminación es una combinación mortal

Tos riesgos para la salud relacionados con el clima están convergiendo con una frecuencia alarmante: temperaturas récord y contaminación del aire por cosas como el escape de los automóviles y el humo de los incendios forestales. Por separado, estas condiciones pueden enfermar gravemente a las personas y exacerbar los problemas de salud existentes. Pero, ¿qué sucede cuando coinciden?

Recientemente, investigadores de la Universidad del Sur de California se propusieron responder esa pregunta. Sus resultados, basados ​​en datos de mortalidad de California entre 2014 y 2019 y publicados a fines de junio en el Revista estadounidense de medicina respiratoria y de cuidados críticosindican que el riesgo de mortalidad combinado de las temperaturas extremas y la contaminación densa es significativamente mayor que la suma de sus efectos individuales.

Como muestra el gráfico a continuación, las probabilidades de morir de una persona aumentaron un 6,1 % en los días de temperaturas extremas y un 5 % en los días de contaminación extrema en comparación con los días no extremos. Pero en los días con ambas condiciones extremas, el riesgo de muerte aumentó en un 21 %.

Al igual que las emisiones de los vehículos, los incendios forestales liberan PM2.5, un tipo de partículas muy finas que miden menos de 2,5 micrómetros de ancho. (A modo de comparación, el diámetro de un cabello es 30 veces más grande que la más grande de estas partículas finas). Si bien los investigadores de la USC analizaron los niveles de contaminación de PM2.5 independientemente de su fuente, encontraron que los días con una contaminación extremadamente alta coincidieron con California. eventos de incendios forestales. “Cuando consideras nuestro 1% superior de los días más contaminados, la concentración de contaminación es realmente muy, muy alta… cuatro veces mayor [than normal]”, dice Md Mostafijur Rahman, investigador postdoctoral en el Departamento de Población y Ciencias de la Salud Pública de la Facultad de Medicina Keck de la USC y uno de los coautores del estudio. “Eso definitivamente es impulsado por otra fuente. No es como la fuente normal del tráfico”.

Las partículas finas pueden penetrar profundamente en los pulmones y entrar en el torrente sanguíneo, dice Francesca Dominici, profesora de bioestadística en la Escuela de Salud Pública TH Chan de Harvard, que ha estudiado las sustancias nocivas. Pero, aunque se sabe que PM2.5 causa enfermedades cardiovasculares, problemas respiratorios y cánceres, algunas formas son peores que otras. “Las partículas finas durante los incendios forestales tienden a ser aún más tóxicas”, dice Dominici. “Tenemos edificios en llamas, tenemos autos en llamas, tenemos todo tipo de cosas que se están quemando. Hay investigaciones emergentes que muestran que la composición química es aún más peligrosa”.

Es más, cuando esas diminutas partículas reaccionar con altas temperaturas y luz solarellos pueden empeorar el ozono troposférico—smog—que puede desencadenar efectos respiratorios como ataques de asma. Una estudiar de la Universidad del Estado de Washington publicado a principios de este año encontró que los períodos de alto PM2.5 y ozono se han “vuelto significativamente más frecuentes y persistentes” en el oeste de los EE. UU. en los últimos 20 años, debido a la “actividad simultánea generalizada de calor e incendios forestales”. Un tramo notable de 12 días en el verano de 2020 incluyó un día de agosto en el que casi el 70 % de esa región, que abarca 43 millones de personas, se vio afectada por niveles nocivos de contaminación del aire debido a una actividad de incendios forestales sin precedentes en esa época.

Sin embargo, no se equivoque. El oeste americano ciertamente no es el único lugar que se enfrenta a la doble amenaza del calor y la contaminación. Las temperaturas extremas han tocado casi todos los rincones del país este verano, y los incendios están arrasando los bosques hasta el norte. como alaska. El este de Australia, conocido por sus veranos calurosos y sus peligrosos incendios forestales, tuvo una temporada 2019-2020 históricamente devastadora. Rusia experimentó uno de sus incendios forestales más grandes registrados el año pasado en Siberia en medio de condiciones calurosas y secas. En Europa, los infiernos asolaron Turquía y Grecia el año pasado; este año están arrasando España y Franciaalimentada por olas de calor que rompieron récords tanto para qué tan temprano en el año aparecieron y cuanto subió el mercurio.

Esta confluencia de eventos durante los meses de verano, cuando las temperaturas se disparan a niveles insoportables que nuestro cuerpo no puede manejarse están volviendo más comunes: las olas de calor hacen que las regiones secas sean aún más secas, y son ideales para los incendios forestales que arrojan columnas de humo por todas partes. Erika García, profesora asistente en el Departamento de Población y Ciencias de la Salud Pública de la Facultad de Medicina Keck de la USC y coautora del estudio con Rahman, advierte que aunque los incendios forestales son episódicos, sus efectos pueden durar semanas.

“Con la progresión del cambio climático, continuaremos experimentando eventos de calor extremo más frecuentes, más intensos y más prolongados, y eventos extremos de contaminación por partículas”, dice ella. “Realmente necesitamos tener mejores intervenciones y políticas de adaptación para que podamos salvar vidas durante estos días de calor extremo y contaminación”.

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