Chai Powell de la Fed se enfrenta a una elección entre inflación y recesión

FEl presidente de la Reserva Federal, Jerome Powell, enfrenta un cálculo cada vez más sombrío después de otra lectura de inflación caliente la semana pasada: probablemente tenga que empujar a la economía a la recesión para recuperar el control de los precios.

Después de pasar gran parte del año pasado sonando un poco como el tolerante a la inflación, el exjefe del banco central Arthur Burns, Powell ha asumido cada vez más el manto del asesino de la inflación, e ícono de la Fed, Paul Volcker. Es un papel que probablemente adoptará con entusiasmo el miércoles, cuando hable con los periodistas después de una decisión ampliamente esperada de la Fed de aumentar las tasas de interés en otro medio punto porcentual.

Pero al menos hasta ahora, se ha negado a respaldar la dura medicina monetaria —y la recesión severamente profunda— que necesitó Volcker para acabar con la inflación hace cuatro décadas. Si bien Powell reconoció recientemente que controlar las presiones de los precios podría requerir algo de dolor, y tal vez incluso un mayor desempleo, se abstuvo de hablar de una recesión.

Eso quizás sea comprensible, dado lo tenso que es políticamente, especialmente para el Partido Demócrata del presidente Joe Biden antes de las elecciones de mitad de período en noviembre.

“El presidente de la Fed no quiere dejar que la palabra ‘r’ se le escape de la boca de manera positiva, que necesitamos una recesión”, dijo el ex responsable de políticas del banco central estadounidense Alan Blinder. “Pero hay muchos eufemismos y los usará”.

Un número cada vez mayor de economistas, incluido el exvicepresidente de la Fed Blinder, dice que puede ser necesaria una contracción económica y un mayor desempleo para reducir la inflación a niveles más tolerables, y mucho menos volver al precio objetivo del 2% de la Fed.

“Me he vuelto más pesimista sobre la oportunidad de estabilizar la inflación en un nivel aceptable sin una recesión”, dijo el economista jefe de JPMorgan Chase & Co., Bruce Kasman. Él ve un desarrollo dinámico en el que un período prolongado de alta inflación y un mercado laboral ajustado conduce a demandas salariales elevadas y más costos para las empresas.

En una investigación publicada el 6 de junio, la economista jefe de Bloomberg Economics para EE. UU., Anna Wong, y sus colegas estimaron que las posibilidades de una recesión este año son de uno en cuatro y de una el próximo año en tres de cuatro. “Es poco probable que se produzca una recesión en 2022, pero será difícil evitar una recesión en 2023”, escribieron.

Los inversores están tomando nota. Los rendimientos de los bonos aumentaron y los precios de las acciones cayó el viernes ante la preocupación de que la Fed aplique con más fuerza los frenos de política después de noticias que los precios al consumidor aumentaron a un nuevo máximo de 40 años de 8,6% en mayo respecto al año anterior. Los inversores endurecieron sus apuestas de que la Fed seguiría subiendo en pasos de medio punto en sus reuniones de julio y septiembre, con algunos economistas discutiendo que un aumento mayor de 75 puntos básicos estaba ahora sobre la mesa.

El camino y el destino final de las tasas de interés en los próximos meses dependerán en parte de qué tan rápido, y qué tan lejos, los formuladores de políticas quieran que se enfríe la inflación y cuánto dolor estén dispuestos a hacer pasar a la economía para lograrlo.

El índice de precios de gastos de consumo personal, el indicador de inflación favorito de la Fed, aumentó un 6,3% en abril respecto al año anterior, más del triple del objetivo del 2% del banco central. Excluyendo los costos volátiles de los alimentos y la energía, los precios subyacentes aumentaron un 4,9%.

Ethan Harris, jefe de investigación de economía global de Bank of America Corp., dijo que la Fed probablemente estaría dispuesta a comprometerse y aceptar un estancamiento de la inflación en 3%, con la idea de abordar el exceso de su objetivo gradualmente con el tiempo. Eso le permitiría evitar empujar a Estados Unidos a una recesión.

“Recuerde que el gran combatiente de la inflación, Paul Volcker, retrocedió con la inflación hasta el 4%”, dijo Harris.

El ex economista jefe del Fondo Monetario Internacional, Olivier Blanchard, lamentó la “metida de pata” de la Fed y otros banqueros centrales al permitir que la inflación se saliera de control.

Blanchard, ahora miembro principal del Instituto Peterson de Economía Internacional, dijo que los bancos centrales deberían dejar de endurecer la política cuando la inflación cae al 3% y establecer eso como el nuevo objetivo de precios, en lugar de arriesgarse a una recesión reduciéndola al 2%.

Blinder dijo que la Fed tiene que equilibrar dos riesgos en competencia.

Cuanto más tiempo se mantenga elevada la inflación, mayor será la posibilidad de que se arraigue en la economía. Eso es lo que sucedió en la década de 1970 cuando Burns era presidente de la Fed y es la razón principal por la que Volcker posteriormente tuvo que someter a la economía a tal escurridor para reducir la inflación.

Pero una acción demasiado agresiva para hacer frente a las persistentes presiones de los precios también conlleva peligros, dijo el profesor de la Universidad de Princeton. Podría empujar a la economía a una recesión muy severa que dispararía el desempleo.

‘Error de Burnsian’

El economista de Deutsche Bank Peter Hooper, quien fue uno de los primeros en Wall Street en pronosticar una recesión, dijo que sería un “error de Burns” si la Fed retrocediera en su objetivo de precio del 2%. Y ese es un error que dijo que Powell no quiere cometer.

Al menos por ahora, Powell tiene algo que Burns no tenía: apoyo político para tomar medidas para combatir la inflación.

Biden, quien tuvo un raro reunión con Powell el mes pasado, ha reafirmado repetidamente la independencia de la Fed para hacer lo que considere necesario para abordar el aumento de los precios. Y el presidente también ha dejado en claro que considera que la alta inflación es el problema económico número uno que enfrenta EE. UU.

“La inflación es la ruina de nuestra existencia”, dijo Biden al presentador nocturno de televisión de ABC, Jimmy Kimmel, en una entrevista el 8 de junio.

–Con la asistencia de Philip Aldrick.

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