Neelam Patil: TIME Innovative Teachers 2022

Ll noviembre pasado, los estudiantes de primaria en Berkeley, California, se reunieron alrededor de un terreno alfombrado con arbustos para plantar árboles jóvenes como castaño de indias, salvia blanca y madreselva para aumentar la cantidad de árboles en sus escuelas. Neelam Patil, que enseña ciencias en las escuelas primarias Cragmont y Oxford, mostró a los estudiantes de tres escuelas del Distrito Escolar Unificado de Berkeley cómo plantar bosques de Miyawaki, o microbosques densos y biodiversos que fueron popularizados por primera vez por el fallecido botánico japonés Akira Miyawaki. “Elimina mucho más carbono que un bosque normal, crece más rápido que un bosque normal y deja entrar más vida silvestre”, dijo a TIME Leo Niknejad, estudiante de quinto grado.

El proyecto de forestación tiene sus raíces en un Pío que un amigo le envió a Patil sobre los beneficios de los bosques de Miyawaki para combatir el cambio climático. California perdió 2,65 millones hectáreas de cobertura arbórea entre 2001 y 2021 debido a incendios forestales, convirtiendo al estado en el número uno en el país por la pérdida de árboles, y el tweet incitó a Patil a aprender más sobre el método y a iniciar una conversación con sus alumnos de cuarto y quinto grado sobre la velocidad de la deforestación en sus vidas. “Pude ver lo inspirados que se sintieron mis alumnos y quise involucrarlos en un proyecto sobre el terreno en Berkeley”, dice. Encontró fondos del Proyecto SUGi, un grupo que planta bosques de Miyawaki y construye bosques urbanos en todo el mundo, y comenzó.

Hoy, los “bosques de bolsillo” en las tres escuelas están repletos de 3,300 árboles jóvenes nativos tolerantes a la sequía que crecen más rápido y requieren menos agua que los árboles normales. Los beneficios son numerosos: los bosques de Miyawaki mejoran la salud mental, reducen la contaminación del aire, promueven la biodiversidad, crean sumideros de carbono y reducen las temperaturas en las islas de calor. Ubicados en el centro del campus, Patil dice que los bosques han transformado completamente las escuelas en oasis. “No puedes ir a ninguna parte del campus sin verlo”, le dice Patil a TIME. “Simplemente trae una gran sensación de paz y esperanza para los niños”.

Los esfuerzos de Patil han ayudado a Berkeley a convertirse en el primer distrito escolar del país en financiar los bosques de Miyawaki, junto con el primer distrito escolar del país en financiar la alfabetización climática a través de un histórico resolución aprobada el año pasado comprometiéndose $65,000 para capacitar a los estudiantes en la ciencia y las soluciones en torno al cambio climático. Patil también es parte del Grupo de Trabajo de Alfabetización Climática de las Escuelas de Berkeley, y la maestra dice que su objetivo es “provocar un cambio sistémico para que todos los estudiantes de los grados K-12 posean un conocimiento práctico de las causas y soluciones del cambio climático”. La resolución es pionera para poner a tierra a los estudiantes en el hecho de que el cambio climático es un problema de derechos civiles que afecta de manera desproporcionada a los grupos de bajos ingresos y las comunidades de color. El trabajo ya está viendo un impacto: a principios de este año, Los Ángeles adoptado una resolución similar sobre alfabetización climática.

Está claro por qué los estudiantes no pueden darse el lujo de esperar. Llamando a sus estudiantes “activistas”, los escolares en las clases de Patil ya están expresando ansiedad climática. “El cambio climático está ocurriendo justo frente a nosotros”, dice Evelyn Lloyd, una alumna de cuarto grado de la clase de Patil. “No estoy muy contento con [climate change]. Va a destruir la vida en la Tierra”, agrega Ella Cody, una estudiante de 10 años de la Escuela Primaria Cragmont. “No estamos haciendo nada para detenerlo, y si no lo detenemos en los próximos diez años, entonces el mundo estará acabado”, dice Kanav Deorah, de 9 años.

No son los únicos que se sienten así. Según la organización humanitaria Save the Children, los estudiantes de hoy están hasta Siete veces más propensos que sus abuelos a experimentar fenómenos meteorológicos extremos como incendios forestales, olas de calor o sequías. un abrumador mayoría de los escolares de hoy dicen que los humanos están fallando en cuidar el planeta, con tres cuartos de los escolares que creen que el futuro no solo es “aterrador”, sino que más de la mitad dice que la inacción climática significará la perdición de la humanidad.

Pero Patil no está dispuesta a dejar que sus alumnos sucumban al pesimismo. Siempre queremos asociar cada tema con la solución”, dice Patil, y agrega que a menudo comienza cada clase con un poco de movimiento y un ejercicio de respiración para ayudar a los estudiantes a adoptar una mentalidad de resolución de problemas. En Cragmont, comenzó un Equipo Verde, donde los estudiantes dejan el recreo para hablar con ella sobre lo que pueden hacer por la Tierra. Muchos usan el período para resolver problemas o discutir los esfuerzos para reducir el consumo de carne o por qué las áreas de bajos ingresos se enfrentan a una terrible pérdida de árboles. “Sabemos lo que podemos hacer para solucionar el cambio climático e incluso podemos difundir la información”, dice Niknejad.

De esta manera, Patil brinda a los estudiantes herramientas para toda la vida para buscar soluciones más allá del aula. “Necesitamos armar y educar a los niños”, dice Patil, “y equiparlos con las herramientas y la capacidad para resolver problemas y adaptarse”.

“El hecho de que los estudiantes puedan aprender sobre la deforestación, que es uno de los principales contribuyentes al cambio climático, y realmente hacer algo tangible como parte de su experiencia de aprendizaje para abordar este problema es bastante motivador”, dice la madre Ana Vasudeo, cuyos hijos, Kavi y Sebastian. Vasudeo, están en la clase de Patil. “Me encanta que ella inculca un sentido de responsabilidad en los estudiantes como administradores de la tierra”.

El compañero padre Dan Gluesenkamp está de acuerdo. “No es necesario que sea ‘El cielo se está cayendo’. Porque lo más importante es lo que estamos haciendo ahora mismo para revertir eso”, dice. “Hay un gran mensaje de esperanza allí, y debo decirles que no es solo para los niños”.

De cara al futuro, Patil está optimista sobre lo que los estudiantes pueden hacer. Comenzó una organización sin fines de lucro llamada Bosques de bolsillo verde llevar los bosques de Miyawaki a las escuelas de los EE. UU. con la Asociación Internacional para los Valores Humanos, un grupo que ha plantado más de 22,000 Bosques de Miyawaki en todo el mundo y 81 millones de árboles en decenas de países. La clase de Patil también es el tema de un documental de un año sobre los estudiantes que cuidan los bosques de Miyawaki, y la maestra continúa abogando por que la legislatura del estado de California financie los bosques de Miyawaki en cada patio de la escuela.

“Les da la oportunidad de sentir que están haciendo algo para mitigar la crisis climática”, dice la madre Alisha Graves. Al final, Patil dice que si bien es común que los estudiantes y maestros se sientan cada vez más impotentes a medida que el planeta se calienta, espera que la solución que introdujo en los patios de las escuelas ayude a los estudiantes a trazar un camino diferente.

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