Sara Menker advierte sobre las consecuencias de la creciente inseguridad alimentaria

Sara Menker dirige una empresa privada, Gro Intelligence, que usa datos e inteligencia artificial para hacer predicciones sobre el cambio climático y la seguridad alimentaria, pero cuando compareció ante el Consejo de Seguridad de la ONU el 19 de mayo, sonó más como una defensora. Los datos de Gro han encontrado que, debido al aumento de los precios de los alimentos en todo el mundo, 400 millones de personas han sufrido inseguridad alimentaria solo en los últimos 5 meses. (La inseguridad alimentaria, como la define Gro, significa que las personas viven con $ 3.59 por día o menos).

Esa es la misma cantidad de personas que China ha sacado de la pobreza en los últimos 20 años, lo que significa que dos décadas de progreso se han deshecho en cinco meses.

Hablando a los líderes mundiales reunidos el 19 de mayo, Menker dijo: “Vengo aquí hoy para compartir ideas de nuestros datos, con la esperanza subyacente de que todos los que estamos aquí con el poder de cambiar el curso de la historia elijamos hacerlo”.

Menker, de 40 años, quien fue elegido como uno de los miembros de TIME Personas más influyentes en 2021, nació en Etiopía, asistió a la universidad en Mount Holyoke, trabajó como comerciante de productos básicos en Wall Street y se fue para iniciar Gro para usar la tecnología para enfrentar desafíos como el hambre y el cambio climático. Hoy, Gro trabaja con gobiernos y grandes empresas de alimentos, analizando cientos de billones de puntos de datos de satélites, gobiernos y fuentes privadas para pronosticar el suministro de productos agrícolas a nivel mundial.

En los últimos meses, a medida que avanzaba la guerra en Ucrania, los sistemas de Gro comenzaron a señalar problemas que ponían a un número creciente de personas en riesgo de pasar hambre. Algunas se vieron agravadas por la guerra, pero muchas otras llevan más tiempo construyéndose, provocadas por las acciones de otros gobiernos prohibiendo las exportaciones o imponiendo aranceles. Menker habló con TIME poco después de informar a la ONU

(Esta entrevista ha sido condensada y editada para mayor claridad).

Gro muestra que 400 millones de personas se han vuelto inseguras alimentarias en los últimos cinco meses debido a que el precio de los alimentos básicos como el trigo, el maíz, la soja y el aceite de palma ha aumentado de forma espectacular. ¿Hay una manera fácil de explicar lo que pasó?

Todos ellos están impulsados ​​por cosas diferentes, pero los divido en cinco grandes crisis que están ocurriendo, cualquiera de ellas por sí sola en realidad se consideraría grande. Los cinco combinados son realmente sin precedentes.

El primero es que el precio de los fertilizantes se ha triplicado en los últimos dos años. Eso es impulsado por una combinación de factores. La guerra obviamente agrega combustible al fuego, pero hay un problema de disponibilidad de gas natural. Hay sanciones, y luego hay cuellos de botella logísticos para salir. Entonces, a pesar de que los fertilizantes no están autorizados por Rusia, sacar cualquier cosa de Rusia es algo difícil. Así que es una confluencia de cosas.

Su segundo es el clima. Las regiones productoras de trigo del mundo están enfrentando la peor sequía que hayan enfrentado en conjunto durante los últimos 20 años. Y así, los choques climáticos siguen interfiriendo en el camino de la producción y la productividad. Piense en esas dos cosas como una especie de entradas.

Entonces, desde el punto de vista de la producción, tienes una crisis relacionada con los aceites de cocina. El precio del aceite de palma ha subido 3 veces en los últimos dos años, y eso ha sido impulsado por una mayor demanda de biocombustibles. Eso es impulsado por una mayor demanda de China. Brasil y Canadá sufrieron sequías, por lo que produjeron menos aceites vegetales. Y luego Rusia y Ucrania solían exportar el 75% del aceite de girasol del mundo. Indonesia, el mayor productor de aceite de palma del mundo, prohibió las exportaciones. Hoy acaban de anunciar que van a quitar la prohibición. Pero una vez que lo ha prohibido, los precios no bajan tan rápido como subieron.

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El cuarto es el récord de inventarios bajos de granos en general. Si observa las estimaciones de las agencias gubernamentales, tenemos alrededor del 33% de las necesidades de consumo anual en inventario en todo el mundo. Solo tenemos que moverlo. Nuestros datos nos dicen que ese número está más cerca del 20%, que son solo 10 semanas de inventario global. Y eso es un gran problema.

Y luego su último quinto es la logística. No se puede sacar nada de Ucrania. Se habla de cosas que se mueven a través de rieles, pero si mueves todo lo que puedes a través de rieles, tal vez puedas mover un 10 %, por lo que es solo una gota en el océano. Y tampoco puedes mover cosas fuera de Rusia, debido a los peligros marítimos. Los mares están minados.

Si el conflicto Rusia-Ucrania terminara mañana, ¿cuánto de este problema de suministro se resolvería?

Quiero dejar explícitamente claro que esta guerra no inició esta crisis. Agregó combustible a un fuego que ya estaba ardiendo, y donde los temblores se sintieron incluso antes de la crisis de COVID-19, que expuso la fragilidad de nuestras cadenas de suministro. Así que esto ha sido una crisis en ciernes. Y la razón por la que lo enmarco de esa manera es que es muy importante que el liderazgo global entienda que esto no es un ir y venir. [issue].

Si la guerra termina, eso es mejor que donde estamos sentados hoy. Pero también hay mucha infraestructura que ha sido destruida durante la guerra. Así que tienes que reconstruir eso y no es como si volvieras a los volúmenes en los que estás de inmediato.

¿De qué manera el cambio climático dificulta el manejo de estas crisis?

La perturbación climática conduce a una falta de previsibilidad y estabilidad de nuestros suministros de alimentos. Simplemente me distrajo cuando el año pasado estábamos escribiendo sobre cómo Dakota del Norte estaba sufriendo una sequía récord y, por lo tanto, sus rendimientos de maíz y soya iban a caer y lo hicieron, como en un 24%. Esta semana estamos escribiendo sobre cómo está demasiado húmedo allí y los agricultores no pueden sembrar. Ese es el cambio climático, esta falta de previsibilidad, esta falta de estabilidad en sí misma que hace que nuestros sistemas alimentarios sean muy, muy frágiles.

Entonces ha tenido un crecimiento récord de la demanda. El crecimiento económico y el crecimiento de la población en lugares como el África subsahariana y Asia, donde las poblaciones aún son jóvenes.

Dirige una empresa privada, pero también habló en la ONU llamando a los países del mundo a unirse para resolver la inminente crisis alimentaria. ¿Por qué asumir este papel de defensor y cree que hay alguna solución en la que pueda ayudar?

Entonces, somos una empresa privada, pero trabajamos con instituciones financieras, trabajamos con empresas muy grandes y muy pequeñas. También trabajamos con los gobiernos para ayudarlos a pensar en la seguridad alimentaria. Empecé Gro para evitar algo como esto. Desearía que la gente nos hubiera prestado atención cuando estábamos haciendo sonar las alarmas en 2017. Porque siempre se trata de medicina preventiva versus terminar en la sala de emergencias.

Somos una empresa impulsada por una misión. Establecimos esta empresa para ayudar a abordar los serios desafíos que enfrenta la humanidad. Creemos que las empresas tienen un papel muy importante que desempeñar porque así es como se hace sostenible. Así lo financias. Pero sabes, también, creo que estos no son tiempos normales. Saber esto y no decir nada seria un crimen

¿Qué se podría haber hecho antes para evitar esto?

Reexaminar cómo se ve el comercio en la agricultura es una parte muy importante. No existe una versión de un país que realmente tenga todos los recursos naturales que necesita en un solo lugar. No puedes cultivar todo lo que necesitas en un país. En realidad, necesitas que el mundo funcione de una manera particular, pero el mundo se volvió más aislacionista en los últimos cinco años, no más conectado, a medida que la política y la política entraron en juego. Y eso en sí mismo ha dañado la diversificación de las asociaciones comerciales.

Podríamos haber invertido mucho más en la adaptación climática. Es solo ahora que la adaptación es una especie de núcleo y se está convirtiendo en una parte más importante de la agenda. Se trataba de la transición y los riesgos de la transición, mientras que estamos viviendo las consecuencias de las acciones que tomamos hace 20 o 30 años.

¿Ha habido gobiernos o empresas que hayan utilizado sus datos para cambiar lo que estaban haciendo con respecto a la inseguridad alimentaria?

Puedo darte un ejemplo sin nombrar países. Un país estuvo a punto de prohibir la exportación de maíz porque las lluvias no eran normales. Pero eso causa todo tipo de problemas para las personas en el lado descendente, las personas que tienen obligaciones contractuales para las exportaciones ahora están incumpliendo los contratos, lo que crea problemas con sus bancos.

Nos enteramos por una de las grandes instituciones y extrajimos los datos muy rápidamente y observamos la lluvia y tenían toda la razón. Estaba bastante seco. Pero también observamos cosas como la salud de los cultivos y la humedad del suelo y parecía saludable. Comenzó la temporada con suficiente humedad en el suelo, que el cultivo estaba siendo resistente a la sequía, tenía suficiente combustible en el tanque per se.

Y si miras los precios domésticos en ese país, y lo miras en todas las diferentes ciudades, los precios no estaban subiendo, estaban bajando, lo cual no es una señal de que te falta algo. Así que juntamos eso y se eliminó la prohibición.

¿Hacia dónde vamos desde aquí si no hay cambios importantes? ¿Sigue creciendo el número de 400 millones?

¿A dónde vamos desde aquí? Mucha inestabilidad política en todo el mundo. Los precios no seguirán subiendo. Comenzarás a perder demanda, y la destrucción de la demanda significa más pobreza, lo que significa más inestabilidad y falta de crecimiento económico. Si no hacemos algo al respecto, nos enfrentaremos a una verdadera crisis económica en todo el mundo y ningún país será inmune.

Verás que se manifiesta de muchas, muchas maneras diferentes. Sigo viendo titulares de Netflix perdiendo suscriptores. Netflix está perdiendo suscriptores porque el precio promedio de una canasta de compras en Estados Unidos es el doble del precio que tenía en abril de 2020. Algo va a ceder, vas a comprar menos zapatos, y es por eso que dije que se manifestará en algo completamente diferente. industrias también.

¿Quién se está beneficiando del aumento de los precios?

Nadie. Hay países que son exportadores netos que obviamente están ganando más dinero. Los agricultores estadounidenses sin duda están ganando más dinero como resultado de ello. ¿Se está beneficiando Estados Unidos como país? Absolutamente no, porque los shocks económicos son globales. Vivimos en un sistema financiero entrelazado muy globalmente, y punto.

Entonces, si piensa en décadas de progreso económico y lo que lo impulsó, fue la cantidad de personas que salieron de la pobreza y la cantidad de personas que se convirtieron en consumidores de todos estos productos diferentes de todas estas empresas diferentes que son de naturaleza global. Están comprando sus productos en Nairobi y en Addis y Yakarta. Todo eso empieza a disminuir, y nadie gana. Es por eso que realmente creo que tiene que haber algún nivel de toma de decisiones difícil sobre cuáles son las acciones correctas a tomar.

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